Глава 272. День посвящения

Тихий стук в дверь заставил меня открыть глаза. Проведя всю ночь за очисткой моего эфирного ядра, я увеличил не только количество эфира, которое мог хранить, но и скорость, с которой эфир путешествовал по моим только что прожженным проходам. Улучшение было незначительным по сравнению со временем, проведенным в реликтовых гробницах, но любой прогресс это лучше, чем сидеть сложа руки. «Восходящий Грей», — раздался из-за двери мягкий голос.

Встав и попросив Реджиса вернуться в мое тело, я открыл деревянную дверь и увидел девушку, похожую на Лорени, только на несколько лет моложе и с более длинными волосами, которая робко ждала меня.

Какое-то мгновение она просто смотрела на меня, пока я ждал, что она заговорит. Ее рот был слегка приоткрыт.

«Да?» — наконец, спросил я.

«А!- Она покачала головой. — Прошу прощения, восходящий Г рей. Меня зовут Майла, и моя сестра— Лорени поручила мне помогать уважаемому восходящему во время вашего пребывания в Маэрине».

«Значит, они сестры», — подумал я, прежде чем ответить. «Ты пришла вовремя, Майла. На самом деле мне было интересно, когда сегодня состоится посвящение».

«Не раньше, чем сегодня днем, так что у восходящего Г рея есть немного времени, чтобы отдохнуть и подготовиться, если вы хотите присутствовать», — ответила она, потупив взгляд.

«На самом деле здесь становится немного душно, так что я хотел бы прогуляться. Не могла бы ты сопровождать меня?»

«Ну конечно!» — воскликнула Майла.

«А, впрочем, надо кое-что сделать до этого. У меня есть тележка, наполненная трупами зверей маны. Не могла бы ты прислать несколько человек, чтобы они отвезли их в тот магазин, где я мог бы их продать?»

«Немедленно!» — Майла быстро поклонилась мне и поспешила обратно в город.

Когда она ушла, я воспользовался одной из пустых повозок, стоящих во двре, и начал вытаскивать трупы животных из моей внепространственной руны.

«Неужели все это необходимо?» — спросил Реджис.

«История, которую мы сейчас расскажем, заключается в том, что я потерял свое кольцо измерения, запомнил?»

К тому времени, когда Майла вернулась с тремя крепкими горожанами, я уже сложил трупы в удивительно крепкий фургон.

«Э-Это…» — Бородатый мужчина, щеголявший в майке, чтобы показать свои мускулы, побледнел при виде зверей маны, в то время как его спутники в шоке отступили назад. Я нахмурился: «Какие-то проблемы?»

«Н-никаких, уважаемый восходящий», — сказал бородач, осторожно тыча ногой медвежьего зверя маны.

« Просто…эти твари считаются опасными даже для команды магов среднего уровня».

Я не стал уточнять насколько могущественным является маг среднего уровня, я просто пожал плечами: «Пожалуйста, отнесите их в город и отдайте деньги либо Майле, либо Лорени».

«Да!» Все трое еще раз поклонились, прежде чем бородач начал тащить тележку, в то время как двое его спутников толкали ее сзади.

Мы с Майлой не спеша спустились с небольшого холма, ведущего к центральной площади Маэрина, когда я заметил, что она смотрит на руну на моем правом предплечье.

«Что-то случилось?» — спросил я, внезапно осознав, что наличие руны на руке может быть ненормальным.

«Прошу прощения, что так пристально смотрю, восходящий Г рей, — сказала она, отводя глаза. — Я слышала, что многие аристократы и даже просто высокородные имеют рунические символы, вытатуированные на их телах, но я впервые вижу их лично».

«О-о, — пробормотал я. — Разве это не популярно в здешних краях?» «Перманентные чернила, способные противостоять свойствам маны, протекающей через кожу, очень редки и дороги, и законы, касающиеся этих чернил, очень строги, потому что их можно использовать для подделки фальшивых знаков—вот почему татуировка на спине строго запрещена—так что вместо того, чтобы быть популярной… -Майла усмехнулась, нервно потирая руки. — Прошу прощения, восходящий Г рей. Я уверена, что вы уже знаете это».

«Похоже, ты и остальные горожане очень часто прибегаете к извинениям, — заметил я с улыбкой. — Все нормально. Ты, кажется, очень хорошо осведомлена об этом. Ты сама-то маг?»

«О, вовсе нет! Хотя … сегодня день и моего посвящения», — призналась она, краснея от смущения.

«Заранее поздравляю, — сказал я, когда мы подъехали к воротам города. — Есть какой-нибудь конкретный элемент или класс, в котором ты хотела бы быть?»

«Даже не знаю… я бы очень хотела быть прививателем. Я знаю, что заклинатели и нападающие наиболее востребованы в академиях и могущественных кровях, но я не умею драться», — призналась Майла.

Я на мгновение задумался над ее словами. Я слышал о трех классах боевых магов, а также о вспомогательном классе «часовой». В кратком отчете Айи был подробный отчет о могущественном часовом, который сумел использовать ее магию, чтобы проложить путь в волшебном Эльширском лесу для алакрийской армии, чтобы вторгнуться в Эленуар.

Его звали … что-то вроде Милвью, если я правильно помню. Я также знал, что он был лишь одним из многих магов, способных использовать элементальную магию для разведки и проникания на большие расстояния, однако я никогда не слышал о прививателях.

«Что ты хочешь сделать, как прививатель?» — спросил я, надеясь получить больше информации об этом классе.

«Я хочу создать необходимые артефакты, чтобы помочь обнищавшим людям всей Алакрии, — выпалила Майла, и глаза ее внезапно засияли. — Например, я знаю, что существуют артефакты, способные очищать воду, но в настоящее время они слишком дороги, чтобы производить их в больших масштабах. Однако я провела некоторые исследования и поняла, что не все компоненты для артефакта необходимы, и многие из них можно заменить более дешевыми материалами, так что…»

Майла вздохнула и поклонилась мне: «Я не собиралась читать вам лекции, уважаемый восходящий».

«Я сам задал этот вопрос, Майла, — заметил я. — Было бы глупо сердиться из-за того, что ты мне ответила. Особенно когда ты так взволнована».

Майла напомнила мне Эмили из Дикатена. Ее возбуждение и страсть к искусству не имели себе равных. Мысль о ней заставила мою грудь сжаться.

«А … Кстати, куда восходящий Г рей хотел бы пойти в первую очередь?»

«Поскольку о трупах зверей маны позаботятся, не возражаешь, если мы зайдем в школы?»

«Конечно! Было бы честью, если бы уважаемый восходящий посетил нас! Я знаю, что ученики нашей школы нападающих хотели бы получить некоторые советы — конечно, это только если уважаемый восходящий захочет их дать», — сказала Майла.

Мысль о том, что я подготовлю будущих солдат, которые в конечном счете нападут на Дикатен, вызвала у меня смех. Я прикрыл рот рукой, пытаясь подавить смех.

Майла смотрела на меня в полном замешательстве: «Я-я сказала что-то странное?»

«Нет, это…ничего, — сказал я, успокаиваясь. — В любом случае, давай пройдемся по академиям».

Визит в школу заклинателей был коротким. Сегодня они тренировались на улице, так что я мог видеть через забор, окружающий тренировочную площадку, каждого из студентов-заклинателей, участвующих в стрельбе по мишеням из чистой маны. От силы их заклинания, до количества снарядов, которые они могли выпустить, а также точности… каждый из детей показал различный уровень компетентности.

«Как мило», — заметил Реджис.

«Не похоже, чтобы эти студенты использовали свои метки», — заметил я.

«Здешние студенты все еще приспосабливаются к своим меткам, так что им пока не разрешено использовать свою элементарную магию.

Как только они будут признаны магами базового уровня, им будет разрешено практиковать элементарное заклинание, которое несут их метки» , — объяснила Майла, пока мы наблюдали за стрелками с другой стороны металлической ограды.

Она повернула голову налево и направо, как будто что-то искала, прежде чем выдохнуть: «А! Я забыла, что ученики начальных классов сегодня тренируются на арене, готовясь к предстоящей выставке. Мои извинения, уважаемый восходящий. И преподаватели, и студенты гораздо больше взволнованы в этом году из-за рекрутера, пришедшего из академии Штормков».

«Неужели академия Штормкоув настолько престижное место?» — спросил я с неподдельным любопытством.

Майла на мгновение задумалась, прежде чем ответить: «Ну, это официальная академия, так что принятые студенты будут обеспечены жильем и основными потребностями в пределах кампуса, чтобы полностью погрузиться в обучение. Штормков также является одной из высших академий не только в городе Арамур, но и во всем регионе Греворинд. Тем не менее, это все еще относительно».

Мы вдвоем начали пробираться к школе щитов, а Майла продолжала объяснять.

«По сравнению с элитными академиями, расположенными в остальной части доминиона Этрил и даже в других четырех доминионах, которые имеют еще более престижные академии, я думаю, что Штормков не так уж хороша. Вот почему уважаемый восходящий, скорее всего, никогда не слышал об академии Штормков. -Майла потерла шею и слегка покраснела. — Я могу только представить, как жалко выглядят наши школы по сравнению с престижными академиями высшей крови в центральном домене».

Я молчал, впитывая всю эту информацию. Казалось, что вся экономика в Алакрии прославляла самосовершенствование в силе и даже была сосредоточена вокруг него. Это все финансирует Агрона? Я не мог представить себе жизнеспособный способ правильной экономики, сформированный вокруг простого обучения и становления сильнее, кроме охоты на зверей маны и спусков по реликтовым трубам.

«Я-я опять слишком много болтала, уважаемый восходящий? Моя сестра, я имею в виду Лорени, часто ругает меня за это».

«Нет! Мне это нравится, — быстро ответил я. Майла была настоящим кладезем информации, и самое приятное заключалось в том, что мне не нужно было задавать вопросы, которые звучали бы подозрительны. Я остановился на полушаге, испугав маленькую девочку. — Майла, ты знаешь, что такое подземелья?»

«Подземелья? Конечно, моя мать все время рассказывала мне эту историю, когда я была ребенком, — ответила она. — Это действительно удивительно, как великие Вритры во главе с могущественным Агроной захватили все эти опасные подземелья, чтобы сохранить нас в безопасности».

Было трудно и легко представить себе Агрону и остальных членов его клана, уничтожающих все подземелья, чтобы построить экономику вокруг изучения реликтовых гробниц.

«Что же ты тогда знаешь о другом континенте?» — спросил я, изучая выражение ее лица. «Дикатене? — Майла склонила голову набок. — Я слышала рассказы проходящих мимо торговцев о том, какие они дикие и неразвитые. Страшно представить себе целый континент, где маги буйствуют, а подземелья все еще существуют. К счастью, суверенный Агрона решил освободить их».

«Освободить?- Эхом отозвался я, подавляя пылающую ярость, поднимающуюся из моего ядра. — Понимаю».

В академии щитов было немного интереснее, но там мы тоже не задержались надолго. Майла предположила, что основной класс щитов также находится на арене, так как щиты и заклинатели часто тренировались вместе. Это имело смысл, поскольку практика щита состояла в том, чтобы либо поглощать урон, испытываемый своими товарищами по команде, если они были щитом ближнего боя, либо создавать защиту издалека, если они были дальним щитом.

Наконец мы добрались до школы нападающих, где присутствовали ученики начальной и средней школы, которые в данный момент готовились к спаррингу.

«Запомните: высвободите и сфокусируйте свою манну, идущую от ядра к руническим символам, которые составляют вашу метку! Обратите внимание на тепло, исходящее от вашей метки, и позвольте этому чувству вести вас. Не пытайтесь контролировать его!» -советовала хмурая женщина, облаченная в многослойный халат приглушенных тонов. Несмотря на свои волосы цвета соли с перцем и морщины на лице, выдававшие ее возраст, она держалась с достоинством, обходя двух студентов, одетых в мягкие кожаные тренировочные костюмы, в то время как остальная часть класса сидела у стен. Судя по тому, что я видел в прорехах защитных головных уборов, которые они носили, оба студента выглядели примерно того же возраста, что и Майла. Каждый из них сражался голыми руками, даже не будучи в состоянии почувствовать ману, слабый белый саван цеплялся за их тела.

«Начинайте!» — рявкнула женщина.

Два студента, стоявшие друг против друга в нейтральной позе — девочка и мальчик — с удивительной быстротой запустили свои заклинания.

Заклинание девушки материализовалось первым — короткий огненный клинок возник в ее открытой ладони. Она бросилась к мальчику, который едва успел наколдовать огненные наручи, чтобы отразить ее первый удар.

Их два огня переплелись от удара, когда мальчик был вынужден отступить на несколько шагов. В поддержку девочки раздались радостные возгласы некоторых детей, сидящих на обочине, а некоторые из друзей мальчика принялись отпускать шутки.

Стиснув зубы, мальчик рванулся вперед, и они начали драться. Несмотря на свой юный возраст, каждый из них демонстрировал потрясающее количество ловкости и силы, в то время как их техника, казалось, почти укоренилась в их движениях.

«Инструктор хороший», — пробормотал я, смутно припоминая похвалы Чумо и Семби в адрес этой женщины, пока мы с Майлой наблюдали за сражением из коридора.

Мы с Майлой продолжали наблюдать, пока спарринг не подошел к концу. Инструктор вмешалась как раз в тот момент, когда девушка собиралась нанести критический удар по открытому боку мальчика. Пожилая инструкторша объявила результаты и уже собиралась приступить к следующей паре детей, когда увидела меня.

Майла поклонилась инструктору и секунду пристально смотрела на меня своими острыми глазами.

«Инструктор Резбин, это восходящий Грей», — сказала она, не поднимая головы.

Глаза женщины на мгновение расширились, но в остальном она сохраняла спокойствие, опустив голову в официальном жесте: «Приношу свои извинения за то, что не поприветствовала вас раньше, восходящий Г рей. Вы так хорошо скрываете свою ману, что я и не знала, что такой могущественный человек находится так близко».

Я поднял руку в умиротворяющем жесте: «Все нормально. У меня не было намерения прерывать ваши занятия».

К этому времени дети, рассевшиеся вдоль стен, уже стояли и смотрели на меня. Вздохи и бормотание вскоре заполнили комнату, пока инструктор Резбин не заставила их замолчать, но это не помешало их сверкающим взглядам сверлить меня.

«Инструктор Ресбин была инструктором в академии Штормков, — гордо сказала Майла, прежде чем повернуться к пожилой инструкторше. — Восходящий Грей только что сказал мне, как вы хороша!»

«Спасибо, восходящий Грей», — ответила та, но ее глаза продолжали изучать меня. «Я просто отметил то, что увидел, — вежливо кивнул я. — Пожалуйста, продолжайте». Я повернулся, чтобы уйти, не имея особой причины оставаться здесь дольше, когда инструктор Резбин окликнула меня.

«Простите мою дерзость, восходящий Грей, но, как вам известно, ежегодный смотр учеников состоится всего через два дня. Мои ученики и я были бы очень польщены, если бы уважаемый восходящий дал нам несколько советов».

Оглянувшись через плечо, я уставился на женщину.

«Вы говорите „советы“, но ваши глаза говорят, что вы хотите крови. У меня нет никакого интереса ввязываться в бессмысленную борьбу только для того, чтобы вы оценили свои силы, — Я одарил ее улыбкой. — А теперь прошу меня извинить».

Я вышел из школы нападающих вместе с Майлой, которая следовала за мной со смущенным выражением лица.

«С тобой неинтересно.- Заметил Реджис. — Я надеялся на шоу».

«Я знаю, что тебе скучно. Просто потерпи еще несколько дней».

К тому времени, как мы добрались до самого города, центр площади был отделан для церемонии посвящения, так как там уже выстроилась очередь из двадцати или около того детей. Ближе к концу очереди стоял парень, которого я узнал.

«Эй, это не тот парень, который пытался ударить тебя вчера вечером?» — спросил Реджис.

Это действительно был Бельмун. При дневном свете я смог разглядеть больше его черт, но это только подчеркивало, насколько он истощен под чистой рубашкой на пуговицах, которая была явно слишком велика для него.

Мысли о том, удалось ли ему и его семье поесть прошлой ночью и смогли ли они продать кожу, всплыли у меня в голове.

«Разве ты не говорила, что церемония начнется позже?» — спросил я, отгоняя эти мысли и ругая себя за беспокойство о ребенке.

«Да, но очереди всегда формируются заранее», — сказала она, а ее глаза нервно следили за тем, как очередь становится все длиннее.

«Тогда, может быть, ты тоже пойдешь и встанешь?»

Майла повернулась ко мне: «О нет! Все в порядке, уважаемый восходящий. Это моя обязанность помогать вам, так что я просто встану в очередь, как только начнется церемония».

Я вздохнул с облегчением: «Иди. Со мной все будет в порядке».

На ее лице отразилась некоторая неохота, но нетерпение взяло верх. Поблагодарив меня, она бросилась к концу очереди.

«Она хорошая девочка, — сказал Реджис. — Жаль, что ей и всем остальным людям на этом континенте Агрона промыл мозги».

Не уверен, что промытые мозги — это правильное выражение, но да.

Церемония началась, как только человек, одетый в черное, подошел к возвышению, а за ним — две фигуры в серых капюшонах. Самой примечательной частью гардероба первого человека был обсидиановый посох, который он носил с собой. Маленький драгоценный камень был встроен в верхнюю часть палки, который мерцал цветами не только элементарных атрибутов, но и имел слабый след эфира.

Реджис тоже заметил это, и я почувствовал его голод.

«Уважаемый восходящий», — послышался сзади слабый голос.

Я обернулся и увидел Лорени, одетую в рабочий костюм, с каплями пота на лбу: «Пожалуйста, простите меня. Я совершенно забыла, что у Майлы сегодня опять посвящение».

Мои брови нахмурились: «Опять? Может быть, Майла уже была дарована раньше?»

«Ах. Она пыталась получить свою первую метку в течение последних трех лет, так как дети должны проходить тестирование с шестилетнего возраста, — объяснила Лорени, ее выражение лица было обеспокоенным. — Если метка не образуется во время сегодняшнего посвящения, боюсь, что ее, скорее всего, сочтут такой же неодаренной, как я.»

«Насколько это плохо… — начал я и поспешно добавил: — Здесь?»

«На то, что ты не маг, всегда смотрят свысока, но Майла хорошо знакома со всеми в Маэрине, так что с ней все будет в порядке, — сказала Лорени с легкой улыбкой. — Я тоже была опустошена, когда меня сочли неодаренной, но к счастью все по-прежнему были очень добры ко мне…о, вот-вот начнется!»

Я наблюдал вместе со всем городом, как первый ребенок взбежал по лестнице и опустился на колени перед священником, держащим обсидиановый посох. Пробормотав длинное заклинание на незнакомом мне языке, служитель обошел коленопреклоненного мальчика и приставил кончик посоха к его копчику.

Кровь закапала со спины мальчика, камень начал светиться, пока, наконец, служитель не убрал свое оружие и не приказал мальчику повернуться и поднять рубашку.

«Фиорин из города Маэрин был украшен знаком заклинателя! Пусть он принесет гордость в свою кровь и победит всех, кто встанет на пути наших могущественных повелителей!»

Раздались радостные возгласы, и я увидел, что мальчик сияет от гордости, хотя слезы боли выступили на его щеках. После того как он спустился вниз и бросился в объятия своей семьи, на помосте появился следующий ребенок.

День посвящения продолжался, и дети, как и их семьи, испытывали самые разнообразные эмоции — от радости и гордости до отчаяния и даже гнева.

Хотя мероприятие было интересным и даже знаковым в отношении культуры Алакрии, мне стало скучно… пока на подиум не поднялся Бельмун. Предвкушение росло, когда я смотрел, как он поднимается по лестнице к бесстрастному человеку с посохом.

Я слышал недовольное бормотание и даже отвращение, когда Бельмун молча опустился на колени перед священником.

Однако выражение лиц всех присутствующих изменилось, когда камень священника стал более ярким, чем обычно. Даже глаза бесстрастных чиновников заинтересованно блеснули, пока камень не потускнел и Бельмун не упал на землю.

Когда в толпе воцарилось гробовое молчание, служитель поспешно приподнял рубашку Бельмуна и резко выдохнул, прежде чем помочь мальчику подняться на ноги.

«Бельмун из города Маэрин был украшен гербом нападающего!» — воскликнул он, когда Бельмун посмотрел на него в полном шоке.

«Герб?» — пробормотала Лорени.

Вся площадь, казалось, испустила вздох в унисон, прежде чем бормотание начало расти в объеме. Тем не менее, двое взрослых, стоящих в толпе, поразили меня, когда они начали плакать, обнимая друг друга. Бельмун практически спрыгнул со сцены, подбежал к тем, кто выглядели как его родители, и упал в их объятия.

«Бельмун из города Маэрин будет подвергнут дальнейшей оценке, прежде чем его поместят в соответствующую академию!» — воскликнул священник, когда к нему вернулось самообладание.

Я смотрел, как помощники чиновника в капюшонах уводят Бельмуна и его семью. «Может быть, уважаемый восходящий знает Бельмуна?» — спросила Лорени, выводя меня из оцепенения.

«А?- Я повернулся к Лорени. — Почему ты спрашиваешь об этом?»

«Уважаемый восходящий на мгновение улыбнулся, и я просто подумала … — Лорени покачала головой. — Простите меня за предположение».

Посвящение продолжалось как обычно — дети либо получали отметку, либо нет — пока на платформу не вышла Майла.

Лорени сложила руки и посмотрела на сестру, стоящую на коленях на сцене.

Я не знал, что произойдет, так как Майла была там одной из самых старших детей, но чего я не ожидал, так это того, что камень священника засияет еще ярче, чем это произошло с Бельмуном.

«Э-это … — пробормотал служитель, на этот раз совершенно сбитый с толку. — Майла из города Маэрин была украшена … эмблемой часового!»

Я услышал, как Реджис свистнул, когда площадь взорвалась аплодисментами. Толпа и чиновники пришли в восторг, когда человек в черном даже похлопал девочку по спине. Однако и у Мэйлы, и у Лорени было ошеломленное выражение лица в конце этого события.

«Разве ты не рада, что твоя сестра заработала эмблему?» — с любопытством спросил я.

«О н-нет, конечно, я счастлива, уважаемый восходящий! Я очень горжусь ею, — сказала она, опустив глаза. — Прошу меня извинить, уважаемый восходящий. Пойду поздравлю сестру».

Я смотрел, как она идет к сцене, вытирая рукавом лицо.

«Герб и даже эмблема, — пробормотал голос позади меня. — Похоже, в этом году наш город получит много дополнительных ресурсов. Хотя для Лорени это позор. Я слышал, что талантливых часовых тщательно обучают и чаще всего посылают в реликтовые склепы».

«Ш-ш-ш, не говори этого вслух, идиот. Майла должна гордиться тем, что сможет лучше послужить нашим государям в поисках реликвий!» — сказал другой голос.

Так вот в чем дело, подумала я, глядя на Майлу и Лорени. Они обнялись в слезах, которые я мог бы принять за радость, если бы не слышал слов зевак, стоящих позади.

Не обращая внимания на боль в груди, я вышел с городской площади и направился к дому.