Том 5. Глава 100. Начало

Прибытие посланника империи оказалось сродни беззвучному сигналу горна – оно ознаменовало поднятие занавеса над кровавой битвой. Толпы юных героев прибыли со всех концов империи и не задумываясь устремились к Железному Занавесу.

Темный мир также отнесся к этому как к большому событию. Совет Вечной Ночи решил предложить такие же поразительные награды, которые включали не только снаряжение и ресурсы, но также титулы и земли. Манимые громадной наградой, юные воины из многочисленных племен собирались в огромных количествах, с собой брали даже детей постарше.

В этот момент, если бы у кого-то была пара глаз в небе, то он бы увидел, что силы Вечной Ночи и Рассвета были похожи на две волны, постоянно сближающиеся друг с другом.

Многочисленные армейские подразделения империи собрались в маленьком непримечательном городишке на границе Железного Занавеса. На некоторое время число воинов даже превысило число обитателей данного городка. Здания в центре города были реквизированы и даже поместье лорда местных земель превратилось в командный центр. Этот городишко был выбран Чжан Боцянем и Линь Ситаном в качестве наблюдательной базы.

На макете местности, захватившем треть зала, возвышались холмы и извивались реки. Области, населенные людьми, были раскиданы по этой земле в живописном беспорядке. Различные оттенки сияния представляли состояние их боевой готовности.

Подконтрольные людям территории пересекала черная как смоль арка, и большинство моделей, приближенных к территориям темных рас, подсвечивались. Это был знак того, что эти стратегические точки уже завершили свои приготовления к войне и были готовы к мобилизации.

Как только последний имперский посланник завершил свой отчет, города в Графстве Трех Рек так же подсветились на песчаном столе.

Посланник закрыл папку с документами – тонкий слой пота проступил на его лбу, а спина мужчины была напряженной, словно натянутый лук. Однако это было не из-за того, что в его отчете было что-то не так. На самом деле, большинство людей в этой переполненной яркими военными звездами комнате находились в таком же тревожном состоянии.

Источником их напряжения являлся мужчина в черно-золотом имперском одеянии, стоящий перед широким окном. Чжан Боцянь с самого начала не произнес ни единого слова, и даже взгляд его всегда был направлен на это окно. Однако весь зал всё это время не покидало невидимое давление.

Линь Ситан, сидевший во главе длинного стала с картой местности, выглядел погрузившимся в глубокие размышления.

– Раз дела обстоят так, то каждому генералу следует постоянно обращать внимание на активность темных рас. Разойтись.

Шаги участников, когда они покидали командный пункт, были несколько торопливыми. Эти генералы, принадлежавшие к различным корпусам армии империи и штабу экспедиционной армии, пробили себе путь сквозь горы трупов и моря крови. Но присутствие одновременно Чжан Боцяня и Линь Ситана сделало их похожими на новобранцев, столкнувшихся с военным инструктором на тренировочном плацу.

Множество людей издали глубокий вдох после того, как вышли за двери оперативного центра с тяжестью на сердце. Непонятно, о чем думал штаб армии империи, направляя двух очевидно противостоящих друг другу полководцев на это поле брани.

Комната быстро опустела. Линь Ситан поднялся и подошел к краю макета территории, где он взял модельку горы и повертел ее в руках. Его взгляд оставался прикован к большому горному региону перед ним, как будто он о чем-то задумался.

Чжан Боцянь отвернулся от окна и, заметив оставшегося в комнате генерал-майора, равнодушно сказал:

– Выйди.

Униформа этого офицера несколько отличалась от других. На золотой кайме не было линий, вместо них там находился узор в виде облаков, символизирующий статус члена императорской гвардии. Этот человек отказался подчиниться подавляющей мощи взгляда Чжан Боцяня и продолжал стоять по струнке без малейшего движения.

В глазах Чжан Боцяня взметнулась буря.

Напряженную атмосферу разрушил мягкий голос Линь Ситана:

– Вэй Сан, больше вопросов нет. Ты можешь идти.

Генерал-майор отдал воинский салют и молча вышел.

В голосе Чжан Боцяня нельзя было уловить ни единой эмоции:

– Мне действительно любопытно, Его Величество назначил этого Громового Стража из опасения, что я травмирую тебя… Или чтобы присматривать за тобой?

Линь Ситан взял с собой лишь батальон личной охраны из Северного Легиона, когда прибыл на континент Вечной Ночи. Этот генерал из дивизии Громовых Стражей гвардии империи появился только сейчас.

Маршал Линь, нахмурившись, сказал:

– Брат Боцянь, пожалуйста, говори аккуратнее о таких вещах.

Чжан Боцянь подошел к Линь Ситану и встал рядом с ним у большого макета. Он немного наклонился, чтобы бегло осмотреть ландшафт перед собой, и сказал:

– Вечная Ночь также выдвинула все свои силы, но здесь нет ни единой особенно мощной фигуры среди их подразделений, вошедших в Железный Занавес. Значит ли это, что Совет Вечной Ночи не заинтересован в предмете Небесного Демона? Или, может, они уже поняли, что именно находится внутри Железного Занавеса?

Ранее имперская разведка утверждала, что темная сторона тоже начала готовиться к кровавой битве заблаговременно. Однако уровень инвестированной в это боевой мощи и количество уже известных крупных фигур, наблюдающих за этим событием, было даже ниже, чем в предыдущей непонятной битве на здешнем континенте.

Линь Ситан заговорил:

– Настоящие намерения империи лежат только в том, чтобы сразиться в кровавой битве. Нам только на руку, если Совет Вечной Ночи мобилизует меньше сил.

Чжан Боцянь указал на территорию перед собой:

– Красные Скорпионы, похоже, недавно провели несколько миссий на континенте Вечной Ночи.

Его палец нарисовал круг вокруг западной части Графства Трех Рек и находящейся напротив территории темных рас.

– Вероятно, в этой области. Также здесь находится подразделение Дома Чжао. Что такого может быть в этой области?

Линь Ситан некоторое время молчал.

– Я не совсем уверен. За нее отвечает седьмая армия.

Чжан Боцянь не стал углубляться в этот вопрос. Он поднял руку и махнул ею, заставив весь изначальный массив этого макета мерцать.

На данный момент для верхних эшелонов империи реакция темных рас была лишь второстепенной, потому что глаза всех ее важных фигур были обращены на внутренние дела империи. Текущая обстановка была сложной. Политическая ситуация, сложившаяся вокруг кланов, просуществовала уже слишком долго и каждые хотел немного ее подправить – ключ был в том, как и когда.

Но глобальная политическая ситуация – это то, что лучше оставить крупным фигурам. Для Цянь Е же в это время наиболее практично было бы вцепиться зубами и когтями за военные заслуги. После того, как Чжао Юйин села в воздушный корабль, он провел несколько коротких брифингов относительно военных дел Темного Пламени, а затем упаковал свои вещи и отправился в бескрайние пустоши.

Кровавая битва началась. В нормальных условиях города вроде Черного Потока, полностью подготовленные к обороне, не были бы целью для ранней крупномасштабной атаки. Таким образом, Цянь Е решил воспользоваться этой возможностью для охоты. Также это позволило бы ему получить разведданные из первых рук.

Его первой целью, естественно, была территория его старого знакомого графа-арахнида. Граф Стука еще не восстановился от тяжелых ранений, которые получил от объединенной атаки Цянь Е и Чжао Юйин. Более того, треть его восточных территорий была отобрана Цянь Е, что привело к значительным потерям ресурсов. Сейчас он определенно был в очень ослабленном состоянии.

С какой стороны ни посмотри, территория графа арахнидов была лучшей целью. Естественно, такой жирный кусок мяса не должен был попасть в посторонний рот.

Цянь Е двинулся на запад и скоро прибыл к Фьорду Серебряного Потока. Строительство оборонительных сооружений шло полным ходом – на высшие точки уже было установлено несколько легких пушек и теперь они могли держать под контролем реку, протекающую через фьорд, хотя и едва ли. Он не остался здесь надолго и продолжил свой путь вглубь территорий паучьего графа.

Цянь Е миновал область, населенную оборотнями и углубился на северо-восток. Это была территория виконта первого ранга, называемая Черным Гнездом, где предположительно закрепился брат Стуки.

Черное Гнездо и Серебряный Фьорд разделяли главные земли графа арахнидов, и эта территория изначально не входила в план Цянь Е. Исходя из географии, было невозможным установить контроль над теми ресурсами, пока Цянь Е полностью не захватил земли Графа Стуки. Но всё изменилось с появлением Железного Занавеса. Учитывая награды от империи и от Дома Чжао, само по себе убийство виконта становилось очень прибыльным занятием.

Цянь Е убрал свою ауру и в равномерном темпе преодолел горные леса. Он всё время поддерживал себя в оптимальном состоянии, готовый к встрече с врагом. Вскоре в окрестностях завоняло кровью, и гигантский дикий зверь выбежал из леса, яростно накинувшись на Цянь Е.

Но такая внезапная атака не могла представлять для него угрозы. Цянь Е сделал шаг в сторону и вонзил Багровую Грань прямо в бок этой гигантской пантеры, целясь клинком прямо в ее сердце.

На руке Цянь Е промелькнул багряный отблеск, когда густая эссенция крови потекла в его тело через лезвие. Через несколько мгновений массивная пантера рухнула на землю, а ее темный мех потерял свой обычный блеск.

Без труда убив эту гигантскую пантеру, Цянь Е нахмурился. С его теперешней способностью прятать ауру и скрывать свое присутствие, даже графу было бы трудно ощутить передвижения Цянь Е. Однако эта гигантская пантера, обладающая силой всего лишь пятого ранга, даже после впадения в бешенство сумела ощутить его на столь большом расстоянии. От такого сердце юноши не могло не ощутить тревоги.

Под влиянием Железного Занавеса эта пантера не только значительно выросла в размерах за полмесяца, но и ее мех стал темным, а эссенция крови увеличилась в несколько раз. Это было абсолютно ненормально. Цянь Е исследовал труп и обнаружил, что все внутренние органы имели признаки гипертрофии. У него появилась смутная догадка, что эта гигантская пантера перерасходовала возможности своего тела, что послужило взрывному приросту силы на короткий период.

Последующая дорога не была легкой. Цянь Е был атакован еще семь-восемь раз, прежде чем прошел через хотя бы через одну горную гряду. Всё это были звери от пятого до седьмого ранга, впавшие в бешенство. Они нападали на него, едва завидев, и бешено сражались до смерти.

Естественно, звери не были угрозой для Цянь Е. Напротив, они предоставили ему приличное количество эссенции крови, в общей сложности почти равной рыцарю. Однако такие нападения мешали его быстрому продвижению. Цянь Е также убедился в том, что, как бы он не старался спрятать свое присутствие, это было бесполезно. Будь то лигры или горные крокодилы, все они чуяли его за километр и кидались в безумную атаку.

Убийство зверей не награждалось, и поэтому Цянь Е не хотел терять на них свое время. Но, по неизвестным причинам, эти твари, похоже, могли видеть его при использовании любой маскировки. В конечном итоге у него не осталось иного выбора, кроме как применить самый простой и грубый метод – двигаться вперед и убивать всех на своем пути.

Цянь Е выбрал горный регион на границе территорий Стуки. Эта область была довольно неплодородной и здесь не было ни единого поселения темных рас. Легкая прогулка, которую он сперва запланировал, в итоге стала довольно ухабистой. Он, наконец, вышел из этой горной области, потратив целых два дня на убийство почти сотни зверей разных размеров и рангов.

Но, хотя за это нельзя было получить никаких наград, это путешествие всё же не обошлось без выгоды. Цянь Е получил от этих зверей приличное число разных материалов и эссенция крови, которую он поглотил, превзошла виконта третьего ранга.

Цянь Е тут же ощутил, как перед ним распахнулся открытый мир, как только он выбрался из горной области. Он не сдержался и глубоко выдохнул. Даже Железный Занавес над ним больше не казался таким удушающим.

В этот момент Цянь Е услышал неподалеку довольный вздох, и это несколько изумило его. Он обернулся и увидел юного вампира, вышедшего из леса. Изначальная изысканность его одежд была едва заметна, а его кожу сплошь покрывали раны от клыков и когтей.

Похоже, этот юнец также испытал ярость взбесившихся тварей в лесу. Обычно энергия крови, высвобождаемая вампирами, могла заставить диких зверей и ядовитых насекомых отступить, но сейчас это явно перестало быть эффективным.