Глава 1511

Они помолчали немного, каждый думая о своем. Хаджар понял, откуда у Шакха такой же взгляд, как Хаджар видел у себя, Примуса, Эссенин, Солнцеликого и много у кого еще.

Взгляд человека, оставшегося в вечном одиночестве на своем пути развития.

— Когда мудрецы говорят нам о единственном спутнике по пути развития и то, что это чувство сильно отличается от простой любви смертных — мы слушаем, но не понимаем. И от того — не верим, — Шакх задумался над доской. — Понимание приходит лишь когда теряем, и лишь тогда вспоминаем, что мудрецы были одиноки. Мудрость и шрамы, Хаджар, теперь я понял, что одного без другого не приходит.

Шакх повзрослел.

Сильно повзрослел.

Перед Хаджаром сидел на юноша, не способный увидеть дальше собственного носа, а опытный воин, знающий цену жизни.

— Они все погибли, — произнес Шакх то, что и так уже видел в его глазах Хаджар. — а мне досталась дурацкая техника медитации, сделавшая меня Небесным Императором и доспех. Все, о чем я мог мечтать прежде и все, что с радостью бы отдал, чтобы ввернуть их обратно.

Хаджар понимал, о чем говорит Шакх. И, видят Вечерние Звезды и слышит Высокое Небо, в этом мире бродило слишком много тех, в ком откликнулись бы слова Пустынного Миража и кто бы мог и сам рассказать подобную историю.

— «Пообещай… что… не вступишь в мир боевых искусств… там лишь несчастье».

Может из-за Стража в памяти Хаджара вспылил слова его матери. Матери, не знавшей, что сделал её муж, чтобы на свет появился маленький принц.

— Мат, — объявил Хаджар, поставив слона на одну линию с королем.

Шакх какое-то время смотрел на доску, а затем развел руками.

— Видимо мне придется сказать своим нанимателям, что я проиграл наш с тобой бой, Хаджар Дархан, Северный Ветер.

— Это сильно на тебя повлияет?

Шакх только улыбнулся.

— Они отправили заказ в секту Сумеречных Тайн. Секте без разницы кому достанется ключ из нижней двадцатки семей. Они принимают такие… приглашения, если так можно выразиться, только с той целью, чтобы выяснить, не появился ли Страж.

Хаджар с Шакхом посмотрели друг другу в глаза.

— Чтобы прислать помощь и побороть его? — спросил Хаджар.

Шакх ответил не сразу. И, в принципе, это было лучшим ответом.

— Может наши пути пересекутся вновь, Хаджар. И тогда я бы хотел проверить кто из нас и насколько стал сильнее. Не откажешь ли ты мне в дружеском поединке до первой крови?

— Почту за честь, — Хаджар осенил себя священным символом Моря Песка. Шакх ответил тем же.

Старый знакомый поднялся, отряхнул кафтан и, чуть поклонившись, исчез в песчаном вихре.

* * *

— Что это все значит?!

Один из глав семьи Катекан буквально подлетел к Шакху и схватил того за грудки. Сверкнула сабля и, еще до того, как седой мужчина закричал от боли и его отсеченная кисть упала на землю, Пустынный Мираж вернул оружие обратно в ножны.

— Вы заплатили мне и моей секте за то, чтобы мы помогли вам принять участие в гонке за ключом и стелой. Я выполнил это условие.

— Мы договаривались, что…

— Я сразился с их защитником и проиграл, — перебил Шакх, после чего он повысил голос и осмотрел всех из собравшихся у линии рубежа адептов. — А если кто-то из вас хочет самостоятельно проверить свои силы против мастера Ветра Северных Долин, то я не стану настаивать!

— Что?

— Он сказал Ветер Северных Долин?

— Тот который в одиночку уничтожил клан Подземного Шепота?

— Нет, я слышал, что он сделал это даже не обнажая меча.

— Демонов монстр!

— Семья Катекан недостаточно мне заплатила, чтобы я тут бился с демоном во плоти!

— Братцы, вы как хотите, а я лучше отправлюсь на север. Говорят, там вскоре будут штурмовать гробницу мастера из древности. Может даже самого Лари Криволапого.

— Леди, я присоединюсь к этому умнику. Лучше попытать удачу там, чем сложить головы здесь.

Видя, как все больше и больше нанятых адептов покидает край ущелья, Шакх развернулся и посмотрел на своего старого друга, которого по молодости считал верным врагом.

Может их пути действительно пересекутся вновь? Что же, он будет этому лишь рад. Насколько помнил Шакх, за Безумным Генералом всегда следовал по пятам ветер перемен.

И, видят Вечерние Звезды, перемены ему сейчас были нужнее воздуха.

* * *

— Что это было? — спросил Геданий, когда Хаджар вернулся обратно за периметр.

— Я встретил старого друга, — ответил тот и подошел к Лэтэи. Та незаметно кивнула, но все еще не сводила со своего товарища недоверчивого взгляда.

— Я все объясню позже.

Она кивнула.

— Мастер Ветер Северных Долин, — к Хаджару подошел Адагей и слегка поклонился. — я хотел бы выразить вам огромную благодарность и…

— Мы выполнили свою часть сделки, — Хаджар протянул руку.

Адагей чуть прискорбно вздохнул, после чего опустил на ладонь небольшое кольцо — дешевый пространственный артефакт, который использовали адепты для передачи чего-то большего, чем просто деньги, в каком бы виде те не представали.

— Я…

Хаджар взмахнул полой одежд, накрыв ими Лэтэю и те исчезли в потоках ветра.

Оставшиеся на краю ущелья адепты еще какое-то время постояли, после чего Геданий отдал короткий приказ:

— Развернуть пушки энергии — нанятые адепты покинули не только нас, но и семью Катекан. Сравняем их с землей, после чего уберемся отсюда, пока не прибыли другие семьи.

* * *

Хаджар с Лэтэей сидели в таверне в Синих Крышах и пили теплый чай. Народа собралось уже немало и большая часть обсуждали именно прошедшую гонку за ключом и стелой.

— Мы уже десять раз слышали о том, как мастер Ветер Северных Долин одолел Дикого Бога.

— Именно — устали уже.

— Мастер Ветер Северных Долин то, мастер Ветер Северных Долин сё… ну сколько можно уже. Как-будто в Чужих Землях других мастеров нет.

— Вот именно! Я, между прочим, недавно вернулся с границ Моря Безудержного Треска и степей Шавальде. Я собственными глазами видел дуэль Поступи Снега и воительницы Легенор. И, между прочим, это будет куда-как масштабнее этих ваших…

— Ой, да ладно вам… Самое забавное-то, что семья Геденид, в итоге, вся полегла под мечами наемников Багряного Хлыста. Те устроили засаду и полностью перебили всю семью.

— Говорят, там выжил кто-то…

— Да хоть бы и так. Тем не менее это впервые в истории, когда у наемников оказывается ключ и стела.

Группы путешественников продолжили общаться на тему последних новостей, а Лэтэя все так же сверлила глазами Хаджара.

— Это долгая история, — вздохнул он.

— У нас есть время, — парировала воительница.

Хаджар отпил немного чая. Вкусный, терпкий. Но немного горчил.

— Тогда слушай…