Глава 1514

Хаджар посмотрел на запад. Солнце уже клонилось к горизонту. Он бы удивился, если бы в последнее время произошло бы что-то без извечных спутников в виде…

Лэтэя чуть приподнялась на козлах. Ветер разметал её золотые волосы, переливавшиеся жидким металлом в свете просыпавшихся на востоке звезд.

Лэтэя, Падающая Звезда. Татуировка её Имени покрывала тонкой, едва заметной, серебристой вязью левую руку. Платье трепыхалось, хлопая крыльями. И звезды расцветали драгоценными камнями за её спиной.

Будто следовали за ней.

— Посмотри, Хаджар! — будто маленькая девочка, полная восторга и удивления, закричала она, указывая на огромную гору. — Самый настоящий, Пожирающий Облака Мул! Я о таких только из рассказов Кассия слышала!

Существо действительно потрясало воображение. Для начала — казалось, будто у него и вовсе нет головы. Только два хвоста, один подлиннее, а другой покороче. Но если присмотреться, то становилось заметно, как на одном из хвостов — что-то медленно открывает и закрывает пасть, поедая кучевые облака.

И действительно, то, что Хаджар сперва принял за хвост, на деле оказалась голова создания. Совсем маленькая на фоне исполинского тела. Она чем-то напоминала голову рыбы-молота, с овальной пастью по центру, лишенной даже малейшего намека на клыки. Хотя у такой махины, если бы имелись клыки, то каждый был бы размером с вековое дерево.

Передвигалось создание на пяти пар ног, больше напоминающих по форме мраморные столпы.

Из его груди торчали какие-то жгуты, извивавшиеся по ветру. Учитывая, что создание не обладало глазами, то, видимо, подобные «усы» заменяли ему отсутствующие по замыслу природы органы.

Но все это меркло по сравнению с тем, что находилось у него на спине.

Огромный, настолько, что терялся в облачных высотах, костяной горб. Достаточно широкий, чтобы на его вершине уместился маленький поселок с каменными стенами, видимо призванными защищать от небесных обитателей.

— У него город на горбу?

— Торговый странствующий поселок, — глаза Лэтэи буквально светились от счастья и азарта. — Говорят, что живущие там, видели за свои жизни все края и уголки Чужих Земель. У Лецкетов всего три таких каравана и они неустанно странствуют по землям, возвращаясь на родину лишь раз в век.

Один раз за век… Хаджару сложно было представить столь длительное путешествие.

— Давай поторопимся! — Лэтэя выхватила у него вожжи и подогнала скакунов. — Мы успеем их нагнать.

И они понеслись во весь опор, чтобы успеть за самым причудливым караваном, который только видел в своей жизни Хаджар. А видел он их немало.

Чем ближе они подъезжали к Пожирающему Облака Мулу, тем отчетливее Хаджар осознавал, что это создание не просто обладало гигантскими размерами, но и, скорее всего, являлось чем-то вроде движимого и необычайно дорого имущества. Сколько же требовалось ресурсов и времени, чтобы вырастить такую махину?

Она была так высока, что набрасывала тень на залитую разливом реки долину. Тень, сравнимую с горной, но при этом — двигающуюся.

Внешне создание казалось неповоротливым и медлительным, но учитывая его размеры и размах шага, то становилось понятно, почему Лэтэе с Хаджаром потребовалось около часа, чтобы нагнать караван.

И, если Пожирающий Облака Мул, действительно вызывал восхищение, то количество людей, следующих за ним — удивление. Хаджар, несмотря на все свои странствия, не видел караванов многочисленнее, чем те, что странствовали по Морю Песка. Там, среди барханов и оазисов, в одной группе могло передвигаться до нескольких тысяч человек.

Но то, что открылось Хаджару сейчас…

Такое впечатление что за огромным Мулом следовал целый народ. Тысячи и тысячи странствующих воинов, торговцев, простых путешественников, наемные отряды, даже небольшая армия в виде полутора сотен бойцов, под предводительством генерала на верхом на здоровенном (правда на фоне мула тот выглядел даже как-то смешно) медведе.

Целое море из людей, общей численностью в тридцать с лишним тысяч человек разлилось по долине и окружило Мула. Хаджар даже приметил несколько знакомых лиц, которые уже встречались ему в Синих Крышах.

В том числе и та странная фигура в балахоне, в окружении воинов. Правда в данный момент она поднималась по своеобразному лифту, сделанному из деревянной платформе и таких же направляющих. Простой механический ворот и несколько канатов поднимали группу на вершину Мула.

Туда, где находился настоящий небольшой городок.

Хаджар с Лэтэей попытались подъехать поближе к Мулу, но перед ними появился отряд воинов как раз из той армии, под предводительством генерала.

— Кто такие? — спросил их предводитель верхом на животном, одновременно похожем на кабана и страуса. — С какой целью хотите присоединиться к каравану Лецкет?

Хаджар посмотрел на Лэтэю. Несмотря на то, что у него прибавилось знаний о Чужих Землях, он все еще плохо ориентировался в местных реалиях, так что не хотел сходу попасть в просак. Ибо как подсказывала практика, каждый подобный «просак», связанный с жизнью адептов, обычно заканчивался кровопролитным конфликтом.

— Лэтэя, Падающая Звезда, — девушка сходу представилась своим настоящим именем. — Из семьи Звездного Дождя. Это мой спутник — Хаджар Дархан, Ветер Северных Долин.

Имена одной из, пусть и младших семей Чужих Земель, вкупе с мастером, о котором только и разговоров в последнее время, произвели некоторое впечатление на воинов.

Достаточное, чтобы их предводитель отсалютовал на местный манер. Хаджар ответил тем же. Лэтэя воздержалась. Она не принадлежала к числу военных, как бывших, так и действующих.

— Я слышал, вы однажды носили генеральский медальон, — обратился к нему предводитель отряда.

— Имел честь, — ответил Хаджар.

— Тогда, если у вас будет на то желание и возможность, не согласитесь ли вы проехать к нашему генералу. Признаться, защита такого каравана вопрос больше скучный, чем сопряженный с опасностями. Так что мы развлекаем себя битвами с другими военными, а уж на сражение двух генералов соберется поглазеть настоящая толпа.

Речь офицера звучало плавно и грамотно. Было понятно, что он не только шашкой привык размахивать, но и обладал вполне сносным образованием.

— Буду только р…

Хаджар не договорил.

Чувство, которое преследовало его с того самого момента, как они добрались до ущелье с ключом и стелой, взвыло раненным волком. Оно буквально вздернуло Хаджара и заставило его накрыть повозку своей аурой и терной, вместе с мистериями меча и именем ветра.

Со стороны это выглядело, словно неистовый, синий дракон взвился в штормовом вихре, прикрывая крыльями и чешуей скакунов и всадников.

Ошарашенные лица воинов, непонимающий взгляд Лэтэи и чувство, будто легкой поступью приближается старуха с косой — вот все, что смог запомнить Хаджар, ибо следующие мгновения не поддавались его разуму.