Глава 1581

Чем ближе Хаджар с его демоническим спутником приближались к Чашам, тем сильнее возникало ощущение, что на самом деле они ступают вовсе не по кучевым облакам. От шага к шагу, внутри которых могли крыться расстояния немыслимых размеров — как гигантских, так и микроскопических, облака становились все более… вязкими.

Если прежде они напоминали земную твердь, непробиваемую и монолитную, то теперь они с чавканьем едва отлипали от ног. Как если бы…

— Это пар, — с удивлением произнес Хаджар, за мгновение до того, как потерять опору под ступнями и рухнуть куда-то вниз.

В падении он призвал имя ветра и, задышав ровнее, заскользил по потокам воздуха, пока не опустился на край того, что действительно выглядело как чаша. Огромная, диаметром с десяток метров, она, словно цветочный бутон, покоилась на длинных зеленых столпах, свитых плющом и корнями деревьев.

Вокруг, вплоть до самого горизонта, высились еще сотни и сотни подобных «растений», каждое из которых венчалось подобной чашей, до краев заполненных водой.

С гладкой поверхности озер исходили густые, белоснежные испарения. Они сбивались в облака и поднимались к небу, создавая в вышине непроницаемую облачную вуаль. Иногда, когда задувал порывистый ветер, в чашах поднимались волны и тогда часть воды проливалась струями шумящих водопадов куда-то вниз.

Хаджар посмотрел туда — под ноги, но не увидел ничего, кроме очередного слоя все те же облаков.

— Не зевай, — прозвучал голос в его сознании.

Краем глаза Хаджар заметил, как в его тень вновь втягивается демон. Хельмер поступил верно, потому как в следующее мгновение на край чаши, где стоял Хаджар, опустилось нечто. Больше всего оно напоминало дракона. Только… миниатюрного. Размером с крупную лошадь, но не более того.

Покрытый красной чешуей, с длинным, мягким рогом, лентой вьющимся за его спиной.

Когда зверь схватился когтями за травяной борт, то сложил вокруг себя перепончатые крылья, а когда расправил их, то…

— Миледи, — чуть поклонился Хаджар.

У неё были длинные, огненные волосы, подколотые заколкой из волшебного золота в виде распустившегося цветка. А волосы — действительно огненные. До того рыжие, что даже красные — между ними то и дело вспыхивали оранжевые и алые искорки горячего пламени. Оно спускалось на плечи с нежной, розовой, бархатной кожей, оставляя на них вечно изменчивые узоры татуировок.

Её доспехи выглядели нарядной одеждой, подошедшей бы для балов и приемов далеких эпох. Длинные одеяния из красной парчи, подпоясанные нефритовым поясом. Тот вился длинной лентой, превращаясь в нечто наподобие стеганной юбки.

В руках, прикрытых алыми перчатками из все той же ткани, она держала длинное копье с изогнутым, больше похожим на глефу, наконечником.

— Генерал, — она ответила таким же коротким поклоном.

Хаджар оказался немного удивлен.

— Вы знаете кто я?

— Слухи разносятся быстро по нашим землям, — леди-дракон взмахнула копьем и уперла его основанием в землю, а наконечником в небо. Знак того, что она не собирается нападать, но и пропустить Хаджара тоже не сможет. — Вы одолели солдат нашей королевы, пробрались через леса обманов, изгнали Аверкеми, а после этого бились с Воительницей Цветочных полей. Ветра и птицы разнесли вести о ваших деяниях далеко по Фейрэ.

— У духов совершенно другое восприятие пространства-времени, — вновь прозвучал насмешливый голос в голове. — То, что для тебя произошло вчера и рядом, для них могло случиться за тысячи эпох в тысячах миль отсюда.

Хаджар попытался это осознать, но у него только заболела голова.

— Даже не пытайся, — настойчиво произнес Хельмер. — Тем более, когда я в твоей тени — мы связаны. А я не самый большой поклонник мигреней.

— Зачем вы пришли к Чашам Духов, славный генерал? — леди чуть нахмурилась. Её красные брови сошлись уголком, а золотые тени вокруг глаз заблестели пламенем. — Это не место для смертных.

— Протяни время, — продолжал демон. — Я попытаюсь разобраться, что нам делать дальше.

— Я ищу путь к Горе Предков, миледи, — честно ответил Хаджар. Он понятия не имел, какой силой обладала эта дева, но что-то ему подсказывало — слишком великой, чтобы слепо надеяться, что она не сможет отличить ложь от правды.

Леди-дракон внимательно на него посмотрела, будто заглядывая куда-то дальше, чем способен обычный человек. Хотя — она и не человек вовсе. И даже не дракон. Нечто куда более сложное и волшебное.

— Твоя кровь несет в себе искры драконьего племени, — кивнула она. — А твое сердце бьется среди облаков. Ты действительно можешь найти путь к Горе Предков.

Она замолчала. Слишком резко и слишком… остро. Настолько, что Хаджар буквально ощутил болезненный укол.

— Вы хотите сказать что-то еще.

— Хочу, — кивнула она. — ты несешь в себе много тени, славный генерал. Много зла и мрака. Твой приход на Гору Предков не закончится ничем хорошим ни для тебя, ни для самих предков.

Хаджар смерил взглядом её копье-алебарду. В этот раз ему неоткуда было взять чужой, заемной силы. Черный Генерал спал и… да даже будь это иначе — каждый раз полагаясь на силу Врага Всего Сущего, Хаджар вскоре не заметит, как отдаст за ней собственную душу.

— Вы не станете меня пропускать, — он даже не спрашивал, а утверждал.

Все же прав был его Учитель, когда говорил, что лишь собственная сила способна помочь ему выжить в этом мире.

— Это страна Фейри, земли Духов, — произнесла леди-дракон так, словно слова генерала её оскорбили. — Здесь нет границ, кроме тех, что мы выбираем сами и законов, кроме тех, которым мы подчиняемся по воле наших сердец. Я не могу запретить тебе, генерал, идти туда, куда ведет тебя твой путь.

— Но…

— Но это не значит, что я пропущу тебя, как гостя и друга.

В подкрепление сказанного, леди-дракон ударила основанием копья о борт чаши и из стального наконечника вырвалась лента жаркого пламени. Настолько, что Хаджар ощутил его голодное касание на своем лице и почувствовал, как слегка опалились брови и ресницы.

Духи были сильны. Настолько, что даже Бессмертные нашли бы в них серьезных противников. Чего уж говорить о простом смертном.

— Мне нужно еще немного времени, — буквально прошептал Хельмер. — Кажется я придумал план.

Уже второй раз Хаджару приходилось танцевать вместе с тигром, чтобы демон что-то там придумал. И что-то ему подсказывало, что третьего раза он может и не пережить…

— Чаши Духов, — протянул Хаджар. — в мире смертных ходит множество легенд об этом месте, но я никогда не верил, что оно действительно существует.

— А существуют ли облака в твоем мире, смертный? — фыркнула леди. — Прячут ли они твоих землепашцев от зноя, одаривая прохладой и покоем? Смотрят ли влюбленные пары в небо, отыскивая там причудливые фигуры, кои мы посылаем для них? Идут ли дожди, омывая кровь и пот с плеч воинов, поднимая реки из берегов и питая всходы посевов? Если все это есть в твоем мире, смертный, то есть место, где рождаются облака и дожди. И это место — Чаши Духов.

Да, примерно такие легенды Хаджар и слышал. А еще он слышал, что вода, которая собиралась в чашах, обладала магией, берущей свое начало от самой природы — чего-то эфемерного и древнего. Появившегося в этом мире сразу после того, как семь богов, отдав свои жизни, вдохнули суть в бытие.

— Спасибо, миледи, — поклонился Хаджар и незаметно, скрыв движение за складками одежды, положил ладонь на рукоять клинка.

— За что, смертный?

— За честный ответ.

С этими словами Хаджар, собирая мистерии и терну, взмахнул клинком. Леди-дракон инстиктивно защитилась, но удара так и не последовало. Вместо этого синий разрез, оборачиваясь птичьим крылом, вонзился в водный покров, а затем, подняв огромную волну, обрушил её на стражницу.

В то же самое мгновение птица Кецаль, взмахнув крыльями, воспарила в небеса.

— Что ты творишь, безумец?! — закричал Хельмер.

— Импровизирую! — ответил Хаджар, бегущий среди облаков, а следом за ним летели десятки красных драконов.

Чем ближе Хаджар с его демоническим спутником приближались к Чашам, тем сильнее возникало ощущение, что на самом деле они ступают вовсе не по кучевым облакам. От шага к шагу, внутри которых могли крыться расстояния немыслимых размеров — как гигантских, так и микроскопических, облака становились все более… вязкими.

Если прежде они напоминали земную твердь, непробиваемую и монолитную, то теперь они с чавканьем едва отлипали от ног. Как если бы…

— Это пар, — с удивлением произнес Хаджар, за мгновение до того, как потерять опору под ступнями и рухнуть куда-то вниз.

В падении он призвал имя ветра и, задышав ровнее, заскользил по потокам воздуха, пока не опустился на край того, что действительно выглядело как чаша. Огромная, диаметром с десяток метров, она, словно цветочный бутон, покоилась на длинных зеленых столпах, свитых плющом и корнями деревьев.

Вокруг, вплоть до самого горизонта, высились еще сотни и сотни подобных «растений», каждое из которых венчалось подобной чашей, до краев заполненных водой.

С гладкой поверхности озер исходили густые, белоснежные испарения. Они сбивались в облака и поднимались к небу, создавая в вышине непроницаемую облачную вуаль. Иногда, когда задувал порывистый ветер, в чашах поднимались волны и тогда часть воды проливалась струями шумящих водопадов куда-то вниз.

Хаджар посмотрел туда — под ноги, но не увидел ничего, кроме очередного слоя все те же облаков.

— Не зевай, — прозвучал голос в его сознании.

Краем глаза Хаджар заметил, как в его тень вновь втягивается демон. Хельмер поступил верно, потому как в следующее мгновение на край чаши, где стоял Хаджар, опустилось нечто. Больше всего оно напоминало дракона. Только… миниатюрного. Размером с крупную лошадь, но не более того.

Покрытый красной чешуей, с длинным, мягким рогом, лентой вьющимся за его спиной.

Когда зверь схватился когтями за травяной борт, то сложил вокруг себя перепончатые крылья, а когда расправил их, то…

— Миледи, — чуть поклонился Хаджар.

У неё были длинные, огненные волосы, подколотые заколкой из волшебного золота в виде распустившегося цветка. А волосы — действительно огненные. До того рыжие, что даже красные — между ними то и дело вспыхивали оранжевые и алые искорки горячего пламени. Оно спускалось на плечи с нежной, розовой, бархатной кожей, оставляя на них вечно изменчивые узоры татуировок.

Её доспехи выглядели нарядной одеждой, подошедшей бы для балов и приемов далеких эпох. Длинные одеяния из красной парчи, подпоясанные нефритовым поясом. Тот вился длинной лентой, превращаясь в нечто наподобие стеганной юбки.

В руках, прикрытых алыми перчатками из все той же ткани, она держала длинное копье с изогнутым, больше похожим на глефу, наконечником.

— Генерал, — она ответила таким же коротким поклоном.

Хаджар оказался немного удивлен.

— Вы знаете кто я?

— Слухи разносятся быстро по нашим землям, — леди-дракон взмахнула копьем и уперла его основанием в землю, а наконечником в небо. Знак того, что она не собирается нападать, но и пропустить Хаджара тоже не сможет. — Вы одолели солдат нашей королевы, пробрались через леса обманов, изгнали Аверкеми, а после этого бились с Воительницей Цветочных полей. Ветра и птицы разнесли вести о ваших деяниях далеко по Фейрэ.

— У духов совершенно другое восприятие пространства-времени, — вновь прозвучал насмешливый голос в голове. — То, что для тебя произошло вчера и рядом, для них могло случиться за тысячи эпох в тысячах миль отсюда.

Хаджар попытался это осознать, но у него только заболела голова.

— Даже не пытайся, — настойчиво произнес Хельмер. — Тем более, когда я в твоей тени — мы связаны. А я не самый большой поклонник мигреней.

— Зачем вы пришли к Чашам Духов, славный генерал? — леди чуть нахмурилась. Её красные брови сошлись уголком, а золотые тени вокруг глаз заблестели пламенем. — Это не место для смертных.

— Протяни время, — продолжал демон. — Я попытаюсь разобраться, что нам делать дальше.

— Я ищу путь к Горе Предков, миледи, — честно ответил Хаджар. Он понятия не имел, какой силой обладала эта дева, но что-то ему подсказывало — слишком великой, чтобы слепо надеяться, что она не сможет отличить ложь от правды.

Леди-дракон внимательно на него посмотрела, будто заглядывая куда-то дальше, чем способен обычный человек. Хотя — она и не человек вовсе. И даже не дракон. Нечто куда более сложное и волшебное.

— Твоя кровь несет в себе искры драконьего племени, — кивнула она. — А твое сердце бьется среди облаков. Ты действительно можешь найти путь к Горе Предков.

Она замолчала. Слишком резко и слишком… остро. Настолько, что Хаджар буквально ощутил болезненный укол.

— Вы хотите сказать что-то еще.

— Хочу, — кивнула она. — ты несешь в себе много тени, славный генерал. Много зла и мрака. Твой приход на Гору Предков не закончится ничем хорошим ни для тебя, ни для самих предков.

Хаджар смерил взглядом её копье-алебарду. В этот раз ему неоткуда было взять чужой, заемной силы. Черный Генерал спал и… да даже будь это иначе — каждый раз полагаясь на силу Врага Всего Сущего, Хаджар вскоре не заметит, как отдаст за ней собственную душу.

— Вы не станете меня пропускать, — он даже не спрашивал, а утверждал.

Все же прав был его Учитель, когда говорил, что лишь собственная сила способна помочь ему выжить в этом мире.

— Это страна Фейри, земли Духов, — произнесла леди-дракон так, словно слова генерала её оскорбили. — Здесь нет границ, кроме тех, что мы выбираем сами и законов, кроме тех, которым мы подчиняемся по воле наших сердец. Я не могу запретить тебе, генерал, идти туда, куда ведет тебя твой путь.

— Но…

— Но это не значит, что я пропущу тебя, как гостя и друга.

В подкрепление сказанного, леди-дракон ударила основанием копья о борт чаши и из стального наконечника вырвалась лента жаркого пламени. Настолько, что Хаджар ощутил его голодное касание на своем лице и почувствовал, как слегка опалились брови и ресницы.

Духи были сильны. Настолько, что даже Бессмертные нашли бы в них серьезных противников. Чего уж говорить о простом смертном.

— Мне нужно еще немного времени, — буквально прошептал Хельмер. — Кажется я придумал план.

Уже второй раз Хаджару приходилось танцевать вместе с тигром, чтобы демон что-то там придумал. И что-то ему подсказывало, что третьего раза он может и не пережить…

— Чаши Духов, — протянул Хаджар. — в мире смертных ходит множество легенд об этом месте, но я никогда не верил, что оно действительно существует.

— А существуют ли облака в твоем мире, смертный? — фыркнула леди. — Прячут ли они твоих землепашцев от зноя, одаривая прохладой и покоем? Смотрят ли влюбленные пары в небо, отыскивая там причудливые фигуры, кои мы посылаем для них? Идут ли дожди, омывая кровь и пот с плеч воинов, поднимая реки из берегов и питая всходы посевов? Если все это есть в твоем мире, смертный, то есть место, где рождаются облака и дожди. И это место — Чаши Духов.

Да, примерно такие легенды Хаджар и слышал. А еще он слышал, что вода, которая собиралась в чашах, обладала магией, берущей свое начало от самой природы — чего-то эфемерного и древнего. Появившегося в этом мире сразу после того, как семь богов, отдав свои жизни, вдохнули суть в бытие.

— Спасибо, миледи, — поклонился Хаджар и незаметно, скрыв движение за складками одежды, положил ладонь на рукоять клинка.

— За что, смертный?

— За честный ответ.

С этими словами Хаджар, собирая мистерии и терну, взмахнул клинком. Леди-дракон инстиктивно защитилась, но удара так и не последовало. Вместо этого синий разрез, оборачиваясь птичьим крылом, вонзился в водный покров, а затем, подняв огромную волну, обрушил её на стражницу.

В то же самое мгновение птица Кецаль, взмахнув крыльями, воспарила в небеса.

— Что ты творишь, безумец?! — закричал Хельмер.

— Импровизирую! — ответил Хаджар, бегущий среди облаков, а следом за ним летели десятки красных драконов.