Том 9. Глава 44. Сила трёх стрел

Бригадный генерал возразил:

— Дело… дело не в численности войск. Темные расы хорошо подготовились и разместили много своих экспертов за естественными барьерами. Поэтому…

— И каких именно?

— Первый разведывательный отряд подтвердил, что на их первой оборонительной линии находится могучий маркиз. Исходя из этого, я предположу, что командует ими всеми герцог.

— Герцог. Поняла.

Бригадный генерал торопливо сказал:

— Это только мое предположение, вы не должны действовать без дальнейшего подтверждения от разведки!

Хайми молчала, из-за чего бригадный генерал не решался продолжать говорить. Он так и остался стоять на одном колене перед принцессой.

В этот момент авангард Империи уже был развернут, и обе стороны вели ожесточенный огонь. Тёмные расы заняли две стороны долины, тем самым обеспечив себе преимущество на возвышенности. Имперский авангард несколько раз подвергся ожесточённому оборонительному огню, сотни воинов были потеряны, но прогресса достигнуто не было.

Имперский военный корабль попытался подойти с воздуха и обеспечить подавляющий огонь по противнику. Однако из лагеря Вечной Ночи тут же вырвалась полоса пламени, нацеленная прямиком на приближающееся судно. То изо всех сил совершило экстренное уклонение, но всё равно оказалось поражено снарядом в корпус, из-за чего заполучило обугленную дымящуюся дырку.

Военный корабль немедленно развернулся, накренившись к земле. К счастью, ему удалось приземлиться в пределах контролируемой Империей территории, да и сам он лишь загорелся, не взорвавшись. Люди на борту сумели спастись.

Полоса пламени красноречиво показала мастерство управлявшего противовоздушной баллистой эксперта. Обычный корвет не сумел бы выдержать подобного попадания. Значит, суда Империи не могли приблизиться к базе врага на малое расстояние.

Сражение быстро зашло в тупик. Империя предприняла ещё одну отчаянную атаку, но вновь была отбита с большими потерями.

На флагмане все генералы оценивали обе стороны поля боя. Передняя линия обороны врага была настолько прочна, что для её пробития пришлось бы развернуть всю армию, и подготовка такой огневой мощи заняла бы по меньшей мере несколько дней. Однако по обе стороны от этой долины лежали бесчисленные горные хребты, по которым большая часть транспорта не могла проехать. Не могли же они приказать солдатам бежать в Белый прямо через скалы?

— Думаю, это здесь, — произнесла Принцесса Хайми.

Генералы всё ещё пытались разгадать намерения воительницы, когда та протянула руку, и её сопровождающие передали ей гигантский лук, превышавший её по росту. Принцесса вышла на нос судна и медленно поднялась в воздух, её примеру сразу же последовали все генералы.

Хайми обернулась, говоря:

— Почему вы все идёте за мной? Так, вы, за мной, а всем остальным отступить.

Она выбрала нескольких человек к себе в сопровождение до лагеря Вечной Ночи. После принцесса сказала:

— Идите и бросьте вызов их лидеру, спровоцируйте его так, чтобы он непременно вышел.

Генералы были ошеломлены сказанным:

— Вы…

— Дуэль.

Потрясенные, генералы попытались отговорить принцессу, но Хайми сказала:

— Если я не пойду, вы, получается, сами всё сделаете?

Некоторые из старших генералов имперской гвардии уже видели Принцессу Хайми в действии, но то было много лет назад. За все эти годы женщина редко появлялась в свете, не говоря уже о том, чтобы участвовать в боевых действиях. В этот момент никто не знал, в чем заключается её истинная сила.

Однако, военный приказ обязан быть выполнен. После того, как принцесса повторила команду, у генералов не было другого выбора, кроме как подчиниться. Один из них выступил вперед и проревел:

— Эй, вы! Кто ваш командир? Пусть назовёт своё имя и приготовится к казни!

Оборонительные линии Вечной Ночи хранили молчание, никто так и не ответил. Генерал повторил свою насмешку и даже добавил несколько ругательств. И когда мужчина уже начал горячеть от своих криков, рядом с ним внезапно возникла фигура. Это была сама Принцесса Хайми.

Та схватила генерала за шиворот и швырнула его за спину. В следующее мгновение её чистый голос эхом разнёсся по нему:

— Эй, темнокровые ублюдки! Все ваши мужики что ли совсем померли? Если у них нет смелости выйти, то хотя бы выведите кобеля или быка за свои стены, так хоть не стыдно будет!

Голос, извергавший проклятия, был несравненно приятен для слуха, что было прямо противоположно содержанию сей речи. Генералы, не знавшие принцессы, тут же впали в ступор, а некоторые старики даже начали сетовать на удар, нанесённый имиджу императорского клана.

Сторона Вечной Ночи больше не могла сохранять свое прежнее безразличие. Демон медленно взлетел в небо и лицом повернулся к Хайми:

— Я Мори из семьи Синей Розы.

— Никогда о тебе не слышала, — ответ женщины так разозлил герцога, что он чуть не рухнул с неба, но она прекращать не намеревалась: — Ты оскорбил Неугасаемое Пламя или какого-то другого старика? Они всё-таки посадили тебя сюда, зная, что я уже здесь!

Брови Мори поднялись так сильно, что, казалось, вот-вот примут вертикальное положение. Как эксперт, изначально рождённый в небольшой семье, он придавал большое значение своей репутации. Терпеть подобное унижение перед многотысячной армией было не просто стыдно, позже легко могли зародиться слухи, если он не даст должного ответа.

Однако подобный курс действий сильно отличался от порученной ему стратегии. Приказ высших эшелонов заключался в обороне перевала и максимально долгой задержке вражеских войск.

Будучи герцогом, Мори имел право определять стратегию на поле боя, однако сейчас он не мог не почувствовать нерешительности.

Хайми словно видела его насквозь:

— Какой смысл выигрывать битву, если репутации уже нет? По возвращении никто не будет помнить твоих достижений, только трусость.

Мори, наконец, принял решение. Он медленно вытащил свой меч со словами:

— В таком случае позвольте мне увидеть воочию способности Старшей Принцессы Хайми.

— Прекрасно, но только не смей убегать, поджав хвост. Я научу тебя, как быть хорошим демоном.

От этих слов Мори взбесился только сильнее:

— В смысле, «хорошим демоном»? — ему хотелось знать, каково было определение этого термина у враждующей фракции.

— Хороший демон — мертвый демон!

Не успели её слова эхом раздаться в воздухе, как принцесса уже натянула тетиву, и перед Мори предстала сияющая зелёная стрела!

Демон был потрясён до самых глубин души. Он даже в самых смелых догадках не думал, что Принцесса Хайми может вести столь быструю стрельбу из лука! Немного отвлёкся и всё: стрела уже во лбу!

В своей спешке мужчина издал взрывной крик, и его тело стало полупрозрачным. Стрела пронзила его голову, превратив её в облако демонической энергии.

Силуэт Мори вновь показался в воздухе, теперь свернувшийся калачиком и обхвативший колени. Похоже, стрела принцессы задела его спину и попала в фальшивую цель, созданную тайным искусством.

Мори вытянулся, его ярость была до невозможного очевидна, но вдруг несколько частей его тела взорвалось облаками чёрного тумана, оставляя видимыми лишь силуэты торса и конечностей. Стоило дыму рассеяться, как аура герцога стала ощутимо более слабой.

Стрела Хайми мгновенно уничтожила одну из его козырных карт.

Даже герцог не мог не дрогнуть при столь близком соприкосновении со смертью. Его можно было считать одним из самых молодых экспертов своего ранга, и, поскольку он родился в небольшой семье, ему было крайне нелегко достичь своего положения.

Не дожидаясь, пока враг соберётся с силами, Хайми вложила вторую стрелу, та была окутана ослепительными дугами молний. Стрела покинула лук в полной тишине и пронзила небо подобно вспышке света. К моменту, когда герцог заметил аномалию, снаряд уже был у его носа!

На этот раз Мори среагировал лучше. Он отразил стрелу взмахом меча, но её молнии разошлись по всему его телу и вступили в реакцию с его демонической энергией. И чёрный туман в этом жестоком противостоянии определённо проигрывал. Однако ограниченный объем молний не мог преодолеть постоянно пополнявшуюся защиту демонической энергии.

Никто не мог видеть выражения на лице Принцессы Хайми под её маской, её фигура оставалась стоять прямо, руки плавно вложили третью стрелу. Та испускала тусклое жёлтое сияние и, казалось, весила тысячи тонн. Из-за этого даже Хайми казалась несколько напряжённой.

Этот снаряд вылетел намного медленнее двух предыдущих, но казался настоящей горой, решившей пронзить воздух.

У Мори не было времени уклоняться, его всё ещё отвлекала борьба с молниями. Более того, враг каждый раз проявлял инициативу, так что если демон продолжит отступать, то окажется полностью в проигрыше. Не имея иного выбора, герцог поднял свой клинок, его демоническая энергия океаном вырвалась наружу, вливаясь в удар меча по приближающейся стреле!

Громкий, сотрясающий землю грохот эхом отозвался с неба. Мори отшвырнуло от удара, он кашлял кровью, а его аура вновь падала в силе.

Шок был написан на его лице. Принцесса Хайми оказалась даже сильнее того, что описывали легенды. Казалось, она могла определить жизнь или смерть врага только взяв инициативу в начале, серьезно ранив герцога демонов всего за три выстрела. Осознав, что в её тетиве уже почти оказалась четвёртая стрела, Мори немедленно развернулся и дал дёру.

Однако перед ним тут же возникла фигура, преграждавшая путь.

— Зачем ты бежишь? Битва ещё не закончена, — остановив Мори, этот новоприбывший с улыбкой повернулся к Хайми: — Техника Старшей Принцессы известна под названием «Семь Божественных Стрел». Если вы их все израсходуете, то чем будете сражаться со мной?

Мори, стоило ему поднять взгляд, поражённо отпрянул. Совет Вечной Ночи сообщил, что пришлёт герцога Дойла в этот стратегический пункт, и этому было уже почти самое время. Однако почему перед ним предстал совершенно иной посланник? Это был старший консул Совета!

Хайми убрала четвертую стрелу, но её голос оставался столь же холоден и собран, как и ранее. Без малейшего удивления она спросила:

— Гэ Шиту, твоя последняя рана уже зажила?

От её вопроса старик в свирепости покраснел. В прошлом он с помпой пришёл на Континент Вечной Ночи, но оказался отброшен Чжао Жоси и её Лилией Красного Паука. Пускай поражение и бегство от Великого Оружия и не было постыдным делом, Гэ Шиту пришлось отлеживаться в пруду крови своего клана в течение нескольких лет.

Так уж вышло, что в этот момент Принцесса Хайми решила смерить его взглядом от макушки до пят:

— Похоже, в Совете нехватка кадров. Они действительно достали тебя из пруда крови. Странно, разве ваша гражданская война не прекратилась? Где все?

Каким бы терпимым Гэ Шиту ни был, он не мог не почувствовать гнева:

— Принцесса, скоро вы узнаете, зажили мои раны или нет. Однако мне очень любопытно, с какой это стати вы ведёте себя так, будто были предупреждены о моём приходе. Кто-то из Совета слил информацию?

— С моим присутствием любой идиот догадается, что посылать такой мусор, как этот парень — чистое самоубийство. То есть, конечно, если он сам не настолько глуп, что решит лично взяться за этот маршрут атаки.

Лицо Мори покраснело от стыда и гнева. Совет действительно принял соответствующие меры, но, когда Принцесса Хайми бросила ему вызов, демон почувствовал, что может выложиться на полную, не дожидаясь прибытия другого герцога.

Кто мог предугадать, что его отправят на грань поражения всего три выстрела? Четвертная стрела принцессы, скорее всего, предназначалась для преследования цели и её убийства. Если бы Гэ Шиту не объявился в этот момент, демон, скорее всего, пал бы наземь.

Только те, кто ранее сталкивался с Хайми, понимали, насколько она ужасающий противник.