Глава 74

Все присутствующие резко остановились. Вероника недоумевающе воззрилась на Сеола с немым вопросом в глазах.

— Ох…- Сеол беспомощно хватал ртом воздух.

«Цвет снова изменился»… -шокировано подумал он, увидев перед собой «алый» цвет, который означал лишь одно — «Не приближаться».

У него пересохло в горле от осознания совершенной ошибки. Ему следовало быть более осторожным еще с того момента, как он увидел исчезающий желтый круг. Сеола ослепила возможность разгадать тайну, из-за которой он и поступил слишком поспешно и опрометчиво.


— В чем дело, лидер? — спросила Вероника.

— Возвращаемся.

— Но почему? — с неподдельным удивлением воскликнула Вероника.

— Ты это серьезно? Мы зашли так далеко, а ты хочешь вернуться с пустыми руками? -вторил ей Михаил. Как бы ни хотелось Сеолу оправдаться, ссылаясь на свою «чуйку», это не могло служиться достаточным обоснованием его решения. Особенно в разговоре с лучницей, знающей свое дело.

Сеолу нужно было найти такую причину, которая оказалась бы достойной для всех членов его команды. Но, к сожалению, ни одна не приходила ему в голову.

— …Если моя теория верна, то это место определенно является лабораторией, о которой я вам рассказывал. И в таком случае, исследование пещеры окажется не простой задачей.

— Но сейчас это так не выглядит. — логично заключила лучница.

— Знаешь, это даже не похоже на лабораторию. — согласился с ней Михаил, тем самым разрушив все надежды Сеола на то, что ему удалось всех убедить. — Кроме того, что бы нас не ожидало там, скорее всего, это лишь новые варианты. Это ведь не значит, что мы не сможем дать им отпор, верно?

— Мы не знаем, находится ли там существо более высокого уровня, способное контролировать этих тварей.

— Интересно … Но даже в таком случае разве мы не можем победить, объединив все силы?

— Не думаю, что это возможно.

— Послушай, дружище. Это здорово, что ты осторожничаешь. Но не смотри на нас так свысока, ладно? Мы все трое находимся на пороге четвертого уровня. Мария и Чо Хонг тоже всего в шаге от того, чтобы перейти в высшие ряды. Помимо вышеперечисленного, ты тоже обладаешь хорошими способностями.

В его словах была своя логика. По правде говоря, команда подобралась на зависть достойная, лучшая, какую мог позволить себе Сеол. Но он и не подозревал, что его усердие обернется таким образом.

— Сеол, ну, какой тактики ты планируешь придерживаться? — подала голос Чо Хонг, выступая в роли посредника, который намеревался разрешить возникший конфликт интересов.

— Я считаю, что нет никакой необходимости спешить. Я просто хочу вернуться в Харамарк и укрепить наш общий боевой потенциал, прежде чем вернуться.

— Укрепить наш боевой потенциал? — скептически переспросила девушка.

— Ну, серьезно. Полагаю, нам понадобится, по крайней мере, еще один высокоуровневый ранкер. — с нажимом произнес Сеол. — Если мы скажем, что оказались на пороге разгадки этой многолетней тайны, кто-то определенно проявит интерес.

— Но это же сущий бред! — мгновенно скривился Михаил. — А что ты будешь делать, если кто-то еще обнаружит это место? Мы так раскурочили этот холм, что любой прохожий увидит его аж из Раммана. Хочешь, чтобы нашу славу забрал какой-то проходимец?

— До Харамарка всего полдня пути. Да и не похоже, что в Раммане живут другие земляне.

— Ты не можешь с уверенностью говорить о том, что может произойти через несколько часов. Даже если мы последуем твоему решению, это навлечет на нас еще одну проблему! Это тайна, приятель! Тайна, мать ее! Если мы найдем себе высокоуровневого ранкера, кто присвоит себе все лавры?

— Господин Михаил. — устало произнес Сеол, но вынужденно прервался тирадой оного.

— Мы добрались до этой точки, надрывая задницы, а ты говоришь нам, что у нас не только нет приборов, но мы еще и смотреть должны, как кто-то другой обедает за наш счет? Лидер, ну, подумай же, пожалуйста! -умоляюще воскликнул Михаил. Парню потребовались нечеловеческие усилия, чтобы сдержаться и сказать: «Вы не должны так говорить».

Если он и вынес что-то из своей первой экспедиции, так это, то, что лидер не должен терять хладнокровия,и, независимо от ситуации, делать все, возможное, чтобы прийти к компромиссу и учесть все возможные мнения. Конечно, Сеол ожидал такой реакции от остальных членов команды.

«Совсем недавно он сказал мне, что мы можем вернуться и без этой разгадки…» -конечно, у Михаила имелась веская причина для того, чтобы изменить свое мнение.

Они уже оказались близки к разгадке, и какой здравомыслящий землянин упустит такую поистине золотую возможность?

Голова Сеол разрывалась от мыслей, то и дело всплывала навязчивая мысль, чтобы согласиться и войти в лабораторию.

«Ведь этот цвет не означает «Немедленное отступление» или «Рекомендуется немедленное отступление»? — промелькнула шальная мысль, но Сеол решительно откинул ее. Одной ошибки в игнорировании желтого цвета «Следует обратить внимание» должно было быть достаточно, чтобы чему-то его научить. А это означало, что оставался лишь один выход.»

— Это все-таки лучше, чем умереть, как я считаю. Сколько бы я ни размышлял, полагаю, лучшим решение будет отступить. Мы возвращаемся. — решительно произнес Сеол, опираясь на позицию лидера в этом исследовании.

— Нет, я не согласна. — к несчастью, Вероника сразу же возразила, на что Сеол плотно зажмурился. Во время экспедиций или исследований Лучники имели точно такое же право, как и лидеры — высказывать свое мнение. — Не улавливаю ничьего чужеродного присутствия в этой пещере. Ни-ко-го. Либо варианты ждут нас впереди, либо там ничего нет. Одно из двух. Независимо от этого, я считаю, что нам следует двигаться дальше. И не вижу причин для отступления.

Мнение Вероники имело свой вес, поскольку она уже имела дело с вариантами, и все же оставалась лучницей, чей авторитет был неоспорим.

— Ну, раз уж лидер не согласен…- внимательно всех оглядев, произнесла Вероника.

— Предлагаю голосование.

Сеол взглянул на Марию и Чо Хонг, мысленно понадеявшись на их солидарность.

— Лидер хочет вернуться, так что давайте назовем это «за». Мы с Михаилом хотим пойти дальше, поэтому мы «против».

— Против. — высказался Гиразл, держа руки скрещенными на груди. — Думаю, сначала надо удостовериться, что там внутри. Допустим, мы поступили, как и сказал лидер, и вернулись, чтобы найти ранкера. Мы сядем в лужу, если сделаем это, вернемся, а обнаружим голые стены.

— Он прав. Такое тоже может произойти. — высказалась до этого молчавшая Жрица, нацепив на лицо маску равнодушия. Сеол почувствовал, как его сердце гулко ухнуло вниз. — Нужно учитывать то, что миссия окажется провальной. Вот почему я высказываю свое «против». Не обижайся на меня, лады?

Один голос «За» и четыре человека проголосовали «Против». Голосование закончилось слишком быстро, и Сеол испустил протяжный вздох, услышав, как Чо Хонг прищелкнула языком.

«Может, мне рассказать им о своей способности?» — сокрушенно подумал парень, понимая, что уже начал прельщаться этой идеей. Но одновременно он понимал, что никогда, ни при каких обстоятельствах, не должен раскрываться себя, поскольку и так находится под пристальным вниманием Синьюн. Что произойдет, если эта информация просочится в массы? Он и представить не мог, во что может вылиться подобное откровение.

«…Мне сказать, что…я не пойду туда с ними.?» — отчаянная мысль промелькнула у него в голове, а затем Сеол вспомнил слова одного человека.

[Этого нельзя допустить. Пока ты остаешься частью этой экспедиции, мы должны действовать как единое целое, нравится тебе это или нет. Я понимаю, что возникают моменты, когда хочется сделать не так, как остальные, но, если ты продолжишь настаивать на этом, я больше не смогу считать тебя частью экспедиции]. — когда-то эти слова сорвались с губ Сэмюэля.

— Хм. Все уже решено, да? — откашлявшись, спросила Вероника. Сеол молчал, и тогда девушка переспросила вновь. — Лидер?

На молчание Сеола Чо Хонг раздраженно почесала висок, а затем шагнула вперед и положила руку ему на плечо.

— Эй.

— …Чо Хонг.»(Соль Чжи-Ху)

— Ты ничего не можешь с этим поделать.

— Но…

— Я понимаю. Я знаю, что самое умное-слушать тебя. Но эти идиоты не очень хорошо тебя знают. — в словах Чо Хонг была определенная истина, ведь она уже однажды участвовала с Сеолом в экспедиции в Лесу Отрицания. Знай они это, то отнеслись бы к его словам более настороженно. Но они не участвовали в этой экспедиции, и поэтому не могли знать, как решение Сеола спасло часть команды от чудовищной смерти.

Сеол не мог повернуть вспять время, и абсолютно точно не мог изменить решение большинства. Он ошибочно полагал, что окружающие будут плясать под его дудку, делая все, что он захочет, но мир, реальный мир, был устроен совершенно иным образом, нежели согласно представлениям Джи Ху.

— Не беспокойся ты так. Нуна защитит тебя, если вентилятор начнет раскидывать говно налево и направо. — решительно заявила Чо Хонг, похлопав Сеола по плечу. Ему оставалось лишь кивнуть, сохраняя на лице каменную маску.

Вернувшись в строй и проверив свое снаряжение, команда осторожно направилась вглубь пещеры.

Однако, реальность шла вразрез с его страхами. Пройдя еще один туннель, их встретила точно такая же пустующая куполообразная пещера. Помещение настолько напоминало предыдущее вплоть до размеров, что создавалось впечатление, что они идентичны. Единственным отличием оказалась высота потолка: во второй пещере свод оказался значительно выше. Но, пожалуй, на это все отличия заканчивались.

— Ух. Это сводит на нет весь энтузиазм. — посетовал Михаил.

— Даже не могу предположить, для чего использовалось это место. Никаких идей… Что же здесь хранили? — опечаленно произнес Гирзал.

Расстроенными были не только они, Сеола била нервная дрожь, ведь всюду, куда он бросал взгляд, видел лишь ярко красный цвет. Но по-прежнему ничего не происходило.

— Подождите-ка…- Вероника вдруг резко остановилась и опустилась на одно колено, проведя ладонью по земле. — Это… Кажется, я наткнулась на след…

— Что за след? — все члены команды в мгновение ока окружили лучницу.

— Следы человека.

*Кст*

— Ему около трех-четырех дней … Ах, как холодно! — Вероника внимательно изучила обнаруженный след, а затем резко запрокинула голову.

— Что случилось? — сразу же спросил Михаил.

— Э-э.?- как бы она ни вглядывалась, Вероника совершенно ничего не видела. Лишь клубящуюся тьму, сосредоточившуюся высоко-высоко на сводчатом потолке. Опустив голову, она покачала ей из стороны в сторону, а затем дотронулась до своей щеки.

— Откуда капает? — она уже собиралась вернуться к изучению следов, как ее лицо мгновенно исказилось гримасой понимания. Вероника резко вскинула голову, и именно в этот момент произошло неизбежное.

С потолка медленно показалось нечто огромное и круглое…серого цвета.

Десятки щупалец протянулись от высокого потолка и накрыли землян, словно огромный живой зонт. Они налетели на команду с невероятной скоростью, сократив разделяющие их расстояние в мгновение ока.

Мария едва успела среагировать, накрыв команду защитным барьером.

*Бум, Бум, Бум, Бум, Бум, Бум!*- десятки щупалец набросились на купол, намереваясь пробить в нем брешь.

— Уа-аа-а! -Михаил испуганно вскрикнул и рухнул на каменистый пол пещеры.

— …Какого черта здесь делает «гнездо»? — ошеломленно пробормотала Чо Хонг, разглядывая монстра.

— Да иди ты в задницу… Черт возьми. — грязно выругалась Мария. — П-плевать, гнездо это или нет. Просто сделайте уже что-нибудь! — тело девушки жалобно дрожало, а с лица ручьями стекал пот.

Михаил, наконец, взял себя в руки и энергично поднялся. Он обнажил меч, намереваясь рассечь щупальце, но едва ли смог повредить его своими атаками, поскольку оно практически сразу же регенерировало. Скорость восстановления оказалась быстрее, чем у вариантов, с которыми они сражались еще недавно, и чья «кровь» еще не просохла на их клинках.

— Бесполезная кучка идиотов! Хватит тратить время на щупальца! Цельтесь в тело!

Вероника быстро натянула тетиву со вложенной в нее стрелой. Выстрел попал в цель, но так и не причинил твари никакого вреда.

— Бесполезная сука!!! — разочарованно закричала Мария и сжала крест еще сильнее.

*Крэк… крэааак…!*

— …Ах!.. — Мария громко ахнула, увидев, как барьер пошел трещинами. Она прикрыла глаза и попыталась выжить из себя столько магии, сколько могла, но внезапно…

— Ву-у-у-у-у-у-у-у-уа-а-ах! — по пещере разнесся душераздирающий крик, и давление на купол ослабло. Она слегка приоткрыла глаза и увидела Сеола, который высоко вскинул правую руку. Затем он быстро снял с плеча сумку и встряхнул ее, оттуда посыпались короткие метательные копья. Парень молниеносно подобрал один из них и, сделав пару быстрых и коротких шагов, вскинул руку с клинком.

*Бах!*

Копье угодило аккурат в существо. Лишь в этот момент Мария заметила на теле существа еще одно копье и поняла, что Сеол метнул его секундой ранее. Девушка облегченно вздохнула.

«Гнездо» испустило ужасающий визг, эхом отразившийся от стен пещеры. Не обращая внимания на жуткие крики чудовища, Сеол поднял еще одно копье. Щупальца мгновенно отпрянули как от раскаленного железа. Мужчина метнул клинок так быстро, как только мог, но изворотливое щупальце откинуло оружие.

— Все! Живо! Убирайтесь из… — он не успел закончить фразу, как щупальца перекрыли единственный выход из пещеры.

Тем временем тень от монстра словно становилась все больше и больше.

*БумН*

— Э-экх!

— Кхк-ке-екх!

Подземелье сотрясалось от жутких вибраций. Землянам едва удавалось устоять на ногах. На их лицах отражалось недоумение и страх, поскольку единственный путь к отступлению оказался отрезан. Если бы их не привлек человеческий след, они бы не прошли так далеко к центру, и всего произошедшего можно было избежать.

Они даже не могли обвинить Веронику, поскольку чудовище приковывало все внимание исключительно к себе, заполоняя взор своими невообразимыми размерами. В высоту тварь достигала около трех метров, а ширина и того вдвое или втрое раз больше. По всему телу существа струились красные и синие вены, тут и там отдаваясь пульсацией. Также оно было усеяно мерзкими щупальцами, что придавало ему что ни на есть жуткий вид.

— Это… Это гнездо среднего уровня! Какого хрена здесь делает Паразит? — недоуменно воскликнула ЧоХонг.

— Гнездо среднего уровня? Паразит? — подняв копье, переспросил Сеол.

— Гнездо — это разновидность «Церебрейта». Эта штука создает самых высокоразвитых паразитов наравне с жуками среднего уровня, как Медуза, одним словом. Но даже Медуза плодит жуков более низкого уровня… — беспомощно простонала Чо Хонг. — Н-но это же бред! Я никогда раньше не слышала о гнездах, обладающих способностью ассимилировать и регенерироваться! — внезапно лицо Чо Хонг исказила гримаса ярости.

— Вы — тупые и жадные сукины дети! Если бы вы только прислушались к нему…!

Сеол быстро прикрыл Чо Хонг рот рукой.

— Эй! Отпусти меня! Ты…!

— Нам едва хватит сил, что справиться с этой тварью. Ты хочешь, чтобы нас убили? -сквозь зубы процедил Сеол, и Чо Хонг прикрыла рот.

— …К черту все это! — девушка взяла булаву и произнесла заклинание.

Сеол понимал источник ее гнева, но не могу позволить ей потерять хладнокровие. Теперь, когда все входы и выходы оказались перекрыты, им надо было как-то справиться с этой тварью. Сеол Джи-Ху быстро отдал приказ.

— Вероника!

— М-мм?

— Продолжай целиться в тело и отвлекай его. Гирзал, защищай Марию, чтобы ни

случилось.

Лицо Гирзало покрылось каменной маской, но он стоически вскинул щит и занял свою позицию.

— Чо Хонг? Михаил и я будем обстреливать эту тварь слева и справа, так что ты …

— Ты хочешь, чтобы я открылась и атаковала центр? — ей достаточно было лишь взгляда Сеола. Девушка кивнула и подняла раскаленную до бела булаву. — Будет не просто, но я попробую.

Некоторое время спустя

Трое- Михаил, Сеол и Чо Хонг кинулись вперед, окружая монстра с трех сторон. В ответ на это чудовище раскинуло свои длинные щупальца, намереваясь раздавить землян в смертельном захвате.

Обжигающая мощь щупалец пугала ровно так же, как и быстрота их реакции. Несмотря на то, что гигантскому паразиту не удалось коснуться Сеола, воин ощущал смертельный жар вращающих конечностей каждой крупицей тела, чувствуя, как опаляется кожа под горячими потоками воздуха. Осознание того, что, попытайся он блокировать удар, его разрубят надвое, либо он отлетит к дальней стене, накрыло Сеола с головой.

*Бум!*- громадная конечность обрушилась аккурат рядом с Сеолом, оставив на земле огромную борозду от удара. Воспользовавшись возникшей заминкой, Сеол занес копье и рубанул по щупальцу. Возникло ощущение, что лезвие прошло сквозь огромный кусок мяса, но, благодаря высококачественному магическому копью, воину удалось разрубить щупальце пополам. Отрезанный кусок плоти яростно извивался, покрываясь коркой льда.

«У самого Гнезда нет каких-то особенностей. Если удастся избавиться от всех щупалец, то появится хотя бы малейший шанс на спасение. Сосредоточившись на уклонении и защите, избавиться от одного за другим.» — и, словно в насмешку над смелостью его мыслей, около дюжины щупалец набросились на Сеола. Гнездо направило по щупальцу на каждого воина, но оставалась свободно и яростно извивающаяся еще одна дюжина конечностей.

Раздался нестерпимый грохот, отдающийся вибрацией в земле. Сеол отыскал глазами щупальце и занес копье для атаки, но из облака пыли показались и другие, что моментально набросились на него, застав врасплох. Сеол занял оборонительную стройку, готовый к защите, как вдруг щупальца замерли в воздухе. Быстро раскусив в этом причастность Марии, Сеол, не теряя даром времени, отсек все три нависающих уродливых конечности.

Жадность Сеола сыграла с ним злую шутку, стоило ему подбежать к другим щупальцам, как они вновь пришли в движение, высвобождаясь из власти Жрицы. Какое-то из щупалец сбило его с ног.

— Ах…— Сеол болезненно выдохнул и кувыркнулся, в этот момент щупальце обвилось вокруг его руки. Рефлекторно взмахнув копьем, он отсек чужеродную плоть, освобождаясь из плена монстра.

— Уа-а-а-а! — Сеол пронзительно вскрикнул — раненная в кувырке лодыжка запоздала напомнило о себе. В это же время раздутое в ярости щупальце замаячило прямо перед его лицом, а затем выплеснуло мутную зеленую жидкость.

— Луксу-Лу-Луксурия! — крикнула Жрица, и тело Сеола покрылось светящейся сферой, не дав жидкости коснуться мужчины. Вместо этого она стекла по прозрачному барьеру на землю и, соприкасаясь с полом, испарялась, поднимая белые клубы пара. Сеол крепко стиснул зубы, испытывая нестерпимую боль, пока ей на смену не пришло тепло, медленно разливающееся по телу. Боль в лодыжке исчезла, и жизненные силы вновь наполнили воина копья.

Однако Сеол не успел поблагодарить Марию за своевременно оказанную подмогу. Гнездо словно рассвирепело от неожиданной живучести своей добычи и начало обрушивать шквал щупалец с удвоенной силой.

Сеол поспешно скрылся из поля зрения монстра и, как можно скорее, оценил ситуацию на поле боя. Как бы он ни пытался отыскать взглядом Михаила, у него не получалось, поскольку огромное тело Гнезда закрывало собой обзор на другую часть пещеры.

Что касается Чо Хонг, она отошла на некоторое расстояние и тяжело и непрерывно дышала. Земля подле нее была усыпана отрезанными конечностями, что доказывало ее непревзойдённое мастерство воина. Но даже этот факт не мог скрыть ее усталости.

Мария тоже тяжело дышала. Ее светлые волосы настолько промокли от пота, что по ним стекали капли влаги. Но это было ожидаемо, поскольку лишь на одного Сеола она потратила целых три заклинания. Что уж говорить о том, что ей приходилось смотреть сразу в трех направлениях одновременно, так что она успела использовать три заклинания подряд за очень короткий промежуток времени.

— Почему ты тоже ведешь себя, как какой-то идиот?! — встретившись с Сеолом взглядом, Мария обрушилась на него гневной тирадой. Конечно, она понимала, что его действия объективно превосходили действия землянина, относящегося ко второму уровню. Но она разозлилась не из-за него, а из-за чего-то другого…- Заставляешь меня использовать все заклинания?! Сделай же что-нибудь! Скорее! — Заклинания заканчивались, а Гнездо все еще оставалось целым и невредимым. Несмотря на старания Чо Хонг и Сеола, которым удалось отрезать более дюжины щупалец, оставалось все еще более тридцати.

Ууууууууууу! — яростный крик содрогнул стены пещеры, и Мария кожей ощутила взгляд существа на себе, словно оно почувствовало, кто мешал всем его попыткам победить.

— Остановите эту штуку! — Чо Хонг первой ощутила перемену в настроении монстра и громко закричала, сигнализируя об этом остальным членам команды. Трое накинулись на Гнездо, но одно из щупалец ловко проскользнула и вытянулось вперед с пугающей быстротой.

— Лу…- Мария собралась произнести еще одно заклинание, но почти мгновенно поняла, что уже слишком поздно и юркнула за спину Гирзала. Но щупальце неожиданно изменило траекторию движения.

— Бах! —

— Акх-кх! — щупальце протаранило бок Вероники, отчего та издала громкий болезненный вскрик и отлетела к ближайшей стене.

— Черт возьми, Вероника! — в ужасе крикнул Михаил, чью спину до этого прикрывала девушка, которая теперь лежала на земле и истекала кровью. Михаил кинулся к ней, потеряв бдительность, и щупальце мгновенно воспользовалось возникшей заминкой и ударило воина в спину.

— Ху-кх. — Михаил грузно рухнул на землю, потеряв сознание.

— Чертов тупица! — Мария гневно толкнула Гирзала в спину. — Чего встал как истукан?! Тащи их сюда!

За долю секунды они потеряли сразу двоих.

Раздался жуткий звук, и отрезанные щупальца на месте среза начали пузыриться, сбрасывая с себя корку льда. Несмотря на то, что скорость регенерация была медленной, этот процесс был неизбежен и очевиден для всех.

«Мы вляпались…» — Сеол продолжал орудовать копьем, но уже физически ощущал, как внутренности съеживаются от приближения неизбежного. Теперь основная нагрузка легла на плечи Сеола и Чо Хонг, они могли задействовать и Гирзала, но тогда Марии грозило остаться без защитника.

-Со мной все будет в порядке, так что иди и притащи их сюда! Ты хочешь умереть? -когда Гирзал остался стоять на месте, словно каменное изваяние, Мария больно ударила его по спине. Лицо воина посуровело, он поднял копье и, прижимаясь к стене, побежал вперед.

Мария уже собиралась произнести очередное заклинание, как ее лицо исказило выражение глубокого ошеломления. Почему? Потому что Гирзал, идущий спасать своих товарищей воин, ловко перепрыгнул через Веронику и , даже не оглядываясь на Михаила, скрылся за телом Гнезда.

— Если останусь, то умру! Хочу воспользоваться шансом! — крикнул мужчина.

А ведь он внимательно следил за ходом битвы, и, в конце концов, сделал мудрый и решительный выбор- решил сбежать, воспользовавшись своими товарищами, как предлогом, чтобы сдвинуться с места. Он полагал, что, оставаясь здесь, его ждет верная смерть.

— Сукин сы-ы-ын! — Мария плюхнулась на мягкое место, словно все силы за раз покинули ее. Чо Хонг нервно хмыкнула.

Отчаянно уклоняясь от назойливых щупалец, Сеол заметил, как Гиразл покидает пещеру через открывшейся лаз. Знал ли он, что несколько щупалец последовали за ним? Возможно, Гнездо не хотело, чтобы кто-то вообще мог выбраться из его логова. Как бы то ни было, команда наблюдала один самых ужасных случаев, возникающих среди членов одной команды. Никто и никогда не мог с уверенностью утверждать, что у человека на уме.

— Он совершенно не выглядел как тот, кто способен на такое…

Их осталось лишь трое. Оказавшись в столь безвыходной ситуации, Чо Хонг быстро и умело проанализировала их шансы. Ситуация накалялась с каждой секундой, лишив их шанса на победу. И что произойдет, если все отсеченные щупальца регенерируют?

— Сеол! Сделай шаг назад! Смотри в оба и будь готов атаковать со всей силы! — Чо Хонг громко крикнула, обращаясь к Сеолу. Рукоять булавы уверенно лежала в ее ладонях.

— Что ты задумала.?! — Мария нахмурилась, наблюдая, как Чо Хонг быстро шевелит губами, словно читая заклинание — она бормотала без остановки.

Вскоре ее длинные волосы взметнулись в воздух, и яркая световая вспышка озарила пещеру. Свет исходил из-под ее ног, демонстрируя немыслимое количество скрытой силы. Свод пещеры завибрировал. Энергия, пробуждающаяся в девушке, оказалась такой огромной, что заставила вздрогнуть даже Гнездо, которое мгновенно одернуло щупальца от Михаила и Вероники.

Когда Сеол взглянул на Чо Хонг, то увидел, как яркое зарево света окутало девушку своими объятиями. Он сделал ровно так, как она попросила: немного отошел и наблюдал, но его глаза едва не выпали, стоило ему увидеть, какие изменения с ней произошли.

— Чо Хонг? — яркий свет быстро сменился холодным, исходящим от доспехов, вылитых из чистого света. Лоб девушки украшала тиара в форме крыла, и , когда яркий свет осветил голову Чо Хонг, Сеол увидел, что ее волосы приобрели цвет сверкающего серебра.

Мария едва не уронила челюсть, увидев метаморфозы, произошедшие с внешностью

воительницы. Чо Хонг только что воспользовалась самым мощным заклинанием на четвертом уровне — «вызов духа», который мог активировать лишь паладин, признанный самими Богами.

«Воительница Валькирия»

— Хочешь прикончить и себя вместе с монстром? — закричала Мария во весь голос, но Чо Хон не ответила. Она лишь молча смерила Гнездо взглядом своих серебристых глаз, напоминающих зимнее поле, застланное первым снегом. Девушка подняла свою сверкающую булаву и серебряный щит.

Мария прикусила нижнюю губу, как ни кто осознавая причину, по которой Чо Хонг активировала заклинание.

В таком случае…

— Черт бы ее побрал! — Мария сердито пододвинула к себе сумку и извлекла из нее алтарь. На лице девушке явственно читались следы внутренней борьбы, но, тем не менее она дрожащими руками возложила крест на алтарь.

После этого она произнесла заклинание, позволяющее возвести защитный барьер. С решительным взглядом она благоговейно опустилась на колени перед алтарем и медленно пала ниц, чтобы произнести:

— О, Луксурия…

Это ознаменовало начало еще одной церемонии.