Глава 279. Восходящий 101

Когда три гигантских паука, каждый из которых был облачен в покрытую рунами броню для защиты своих выпуклых тел и дергающихся ног, издали серию чирикающих шипений, я не мог не задаться вопросом, как они вытащили этих зверей из реликтовых гробниц.

— Может быть, они просто обычные животные маны с поверхности, — ответил Реджис.

Ах. Возможно, ты прав, но разве они не должны проверять—

Одна неуклюжая, бронированная фигура скользнула ко мне, прервав мой разговор с Реджисом. Несмотря на большое тело паука, он двигался невероятно быстро.

Руны на моем костюме засветились ярче, когда одна из когтистых лап паука пронеслась мимо меня.

— Эй, как ты думаешь, руны на твоем снаряжении реагируют на руны на броне паука?’ Спросил Реджис.

Руны не были моей областью знаний, но я подумал, что Реджис, вероятно, что-то понял. Возможно, призрачные судьи наверху смогут отследить мои действия с рунами, подобно тому, как Эмили помогала мне тренироваться в замке. Я могла только представить, как были бы очарованы Эмили или Гидеон, если бы они увидели что-то подобное воочию.

На самом деле, Гидеон, вероятно, притворялся бы незаинтересованным, становясь сварливым из зависти, подумал я с улыбкой.

Я уклонился от очередного шквала ударов паука, бросив взгляд на двух других, которые все еще ждали на краю зала оценки.

Гигантский паук бросился на меня, и я схватил его за клыки, держа на расстоянии вытянутой руки. «Э-э, простите?» Крикнул я, поворачиваясь в инерции атаки паука, используя его собственный вес, чтобы отправить его кувырком прочь. — Что именно я должен сделать для этой оценки?»

Ответа не последовало.

Расстроенный, но не решаясь сделать что-либо, что могло бы выдать мои силы, я продолжал защищаться от неумолимого нападения первого паука, чувствуя себя мышью, спасающейся от тарантула. Когда я отшатнулся от удара когтей паука, в моей голове прозвучало предупреждение, и я был вынужден развернуться и нырнуть в сторону, чтобы избежать острых клыков второго паука, который внезапно пришел в движение и присоединился к битве. Если бы доспехи зверей маны были сконструированы так, чтобы быть более бесшумными, я, возможно, не услышал бы поспешного приближения существа вовремя.

— Как ты думаешь, что будет, если эти твари тебя укусят? Умирают ли люди в этом испытании?’

«Спасибо за заботу, но я в порядке», — подумал я, проскальзывая под толстыми лапами одного паука, в то время как другой прыгнул на меня, заставляя их столкнуться с грохотом.

— Меня это не волнует, мне скучно.’

Слова моего спутника заставили меня задуматься, и я начал экспериментировать, намеренно позволяя нескольким ударам паука поразить меня.

Удивительно, но, несмотря на скорость, с которой паук ударил, большая часть силы была ослаблена при контакте, как будто пенопластовый костюм, который я носил, был толщиной в несколько футов, а не в несколько миллиметров.

‘Ты должен узнать, что произойдет, если тебя ударят по лицу, — предложил Реджис, наполовину из любопытства, наполовину для собственного развлечения.

Несмотря на очевидные намерения Реджиса, мне тоже было любопытно. Я подождал, пока третий паук не ожил и не присоединился к своим собратьям, затем, сразу же после того, как я увернулся от одного из клыков паука, я позволил Пауку номер три ударить меня по щеке своей передней конечностью.

Руны вокруг воротника моего костюма загорелись, заключая всю мою голову в серебристый купол. Руны, окружающие конечность, которая собиралась ударить меня по щеке, тоже ожила, и, как только она коснулась защитного барьера вокруг моей головы, нас обоих отбросило назад ударной силой.

Я крутанулся в воздухе, приземлившись на ноги, но тела трех пауков упали. Они медленно поползли к плиткам, из которых вышли, как будто их отругали, а затем плитки закрылись за ними.

— Сейчас начнется следующая оценка, — объявил экзаменатор, наблюдавший за происходящим из-за стеклянного окна, и его голос эхом разнесся по комнате.

Прежде чем затихло последнее Эхо, вся испытательная камера задрожала, и плитки на полу и стенах начали сползать наружу, образуя квадратные колонны. Плитка, на которой я стоял, подняла меня на несколько футов вверх, а затем вода начала заливать комнату подо мной.

— Захвати драгоценный камень, расположенный в верхней части зала оценки, прежде чем вода коснется тебя, — приказал голос.

«Начать.»

Я закатил глаза. По крайней мере, на этот раз у меня были четкие инструкции.

Не теряя времени, я направил эфир в ноги и прыгал с платформы на платформу. Вся комната была превращена в своего рода вертикальный лабиринт, с прямоугольными платформами, пересекающими друг друга, чтобы закрыть мне вид сверху.

Кроме того, платформы двигались с произвольными интервалами, удерживая меня на ногах дольше, чем огромные пауки.

Несмотря на это, с моим драконьим телосложением и эфирными улучшениями, оценка была немного больше, чем случайный подъем по детской игровой структуре. Высоко над полом, где я сражался с пауками, я обнаружил кристалл размером с кулак, свисающий с потолка. Подо мной вода заполнила меньше четверти пространства.

Как только я схватил кристалл, платформы медленно отступили, и вода потекла через ряд пустых плиток в полу. Колонна, на которой я стоял, опустилась, и я снова оказался в пустой квадратной комнате.

После того, как вода полностью иссякла, и камера вернулась к своей первоначальной пустой форме, центральные квадраты комнаты начали светиться тусклым синим светом. Единственный квадрат в углу светился белым.

«Пожалуйста, выйдите на белый квадрат, — объявил судья своим жутким, гулким голосом. Я сделал то, о чем меня просили, хотя … часть моего разума говорила мне, что это было глупо. Что я на самом деле знаю обо всем этом месте? Они могли бы обнаружить отсутствие у меня маны, или Аларик мог бы сдать меня, и наступив на этот Белый Квадрат, мог бы уничтожить меня, или телепортировать меня в тюремную камеру, или —. Ладно, хватит таких мыслей, я собрался с духом. У них не было причин для подозрений, и я уже решил довериться старому пьянице. Я был в самом сердце вражеской империи, но здесь я был Г реем, а не Артуром Лейвином.

Как только я твердо встал обеими ногами на белый квадрат, из теней наверху донеслись дальнейшие указания.

— Ступай только по белым плиткам. Ваша цель—добраться до черной плитки, — одна синяя плитка стала черной в противоположном углу от того места, где я стоял,—не покидая платформы и не касаясь синих плиток. Вы должны сделать это до того, как потеряете сознание от потери маны.»

—Подожди, что он только что …

Реджис был отрезан, когда сосущее давление начало вытягивать каждый дюйм меня, и я почувствовал, как эфир в моем теле вытягивается через мои эфирные каналы. Как, черт возьми?

— Это как та платформа в реликтовых гробницах!’ Закричал Реджис у меня в голове. -Должно быть, они смоделировали это место по образцу тех сумасшедших джиннов.»

Конечно, он был прав. Я немедленно втянул весь свой эфир обратно в свое ядро, подобно тому, что я сделал с моей рукой в реликтовых гробницах, и это, казалось, сработало. Мое физическое тело было ослаблено из-за отсутствия усилений, но это резко замедлило скорость, с которой эфир высасывался из моего тела.

Бьюсь об заклад, они даже не осознают, что сотворили здесь. Они никак не могут знать, что это место может манипулировать эфиром так же, как и маной.

— Хотя, возможно, это и хорошо. Потное, страдальческое выражение на твоем лице ничего не выдает.’

Я вдруг осознал, что, пока я говорил с Реджисом, плитка передо мной стала белой, а плитка под моими ногами медленно синела. Я быстро шагнул вперед, и плита за моей спиной мгновенно изменилась на тот же светящийся синий оттенок, что и остальные плитки. Кроме квадрата, на котором я стоял, одна плитка справа от меня и одна плитка передо мной тоже были белыми.

Это тоже было знакомо. Это было не совсем то же самое, что головоломка с вращающейся платформой, по которой я плавал.

Реликтомбы, но это было похоже на помещение: лабиринт, который я не мог видеть, пока не стоял в нем.

Я выбрал правую дорожку, и еще две плитки стали белыми, одна передо мной, другая слева. Я снова шагнул вперед, и плитки впереди, слева и справа от меня побелели. Однако, когда я снова шагнул вперед, я оказался в тупике, так как новые квадраты не меняли цвета, и был вынужден вернуться к предыдущей плитке.

Тропинка менялась передо мной с каждым шагом, иногда уводя меня назад, а иногда внезапно останавливаясь, заставляя меня метнуться назад к безопасному квадрату, прежде чем цвет под моими ногами станет синим. И все это время эфир продолжал вытекать из меня. После почти двух полных минут, я продвинулся приблизительно на половину доски, когда голос сверху заговорил снова.

-Твоя способность манипулировать и сдерживать свою ману впечатляет. Мы сейчас увеличим уровень сложности, но не переживайте—у вас будет фора.»

За моей спиной угловой квадрат, с которого я начал, посерел, а затем исчез из виду, оставив под собой темную яму.

‘О, замечательно.’

Я ждал, считая, пока не опустился следующий квадрат.

Двадцать секунд между квадратами, если только они не ускоряются на ходу. Это дает нам…самое большее-несколько минут.

‘Поторопитесь, шеф, — настаивал Реджис.

По мере того как я продвигался по платформе, я дважды ловил себя на том, что меня оборачивают и отрезают от рушащейся плитки. Тем не менее, этот лабиринт был гораздо более простой версией того, что я испытал в реликтовых гробницах, и даже это не смогло поставить меня в тупик.

Прошло всего две минуты, прежде чем я оказался на Черном квадрате. Позади меня не хватало больше половины плиток. Внутренне я чувствовал, что потерял, наверное, треть своего эфира.

Недостающие квадраты снова появились, освещенные плитки снова стали тусклосерыми, как обычно, и давление всасывания исчезло.

Панель в дальней стене скользнула в сторону, открывая второй вход в зал оценки. Мужчина и женщина, одетые в белые магические одежды с ярко выраженной красной лентой на правой руке, вышли, мой «дядя» ковылял за ними.

«Кандидат в нападающие Г рей, — произнес худощавый мужчина в очках, читая что-то в блокноте. — Гибкость наступательной магии ниже среднего. Манипуляции с маной, выше среднего. Атлетизм, выше среднего. Острота ума выше среднего. Коэффициент живучести, высокий.»

Я приподнял бровь, удивленная тем, что мужчина прочитал, что мои манипуляции с маной были выше среднего уровня, хотя во мне не было ни капли маны.

Человек в очках наконец поднял голову и улыбнулся мне. — Поздравляю, Г рей. Вы прошли аттестацию.»

— Конечно, мой племянник сдал экзамен! — Аларик фыркнул, прежде чем подойти ко мне и похлопать по плечу.

— Должна сказать, ваша способность скрывать использование маны впечатляет, -сказала блондинка, вторя похвале экзаменатора. — Даже наш скафандр не смог уловить малейших следов утечки, пока вы проходили тест.»

«Это действительно впечатляет, — согласился очкарик. — И это сослужит тебе хорошую службу в реликтовых гробницах, так как многие звери внутри притягиваются к мане.»

Я просто кивнул на эту новую информацию, но быстро добавил улыбку и сказал: «Спасибо», когда заметил, что Аларик пристально смотрит на меня.

— Я настоятельно рекомендую вам присоединиться к заклинателю, поскольку вы специализируетесь в основном на ближнем бою. Еще лучше, если у этой группы тоже будет щит, — добавила женщина, прежде чем протянуть руку. «Мы надеемся увидеть большие результаты на вашем посвящении восхождения.»

Я взял ее за руку. — Я сделаю все, что в моих силах.»

После того, как я переоделся в свою повседневную одежду, нас сАлариком проводили через телепортационные ворота обратно в Арамур.

— Полагаю, ты не просто нес чушь, когда сказал, что достиг зоны конвергенции в одиночку, — пробормотал Аларик, прежде чем сделать глоток рома. — Ты довольно долго продержался против этих арахноидов.»

— Неужели?» Удивленно спросил я. «И сколько восходящие обычно выдерживают?»

— Ну, если бы ты увидел их в дикой природе, то разумнее было бы сжечь их дотла, но арахноиды, которых они используют для тестирования, сильно защищены рунами, -объяснил Аларик. — Ты не смог причинить им никакого вреда, вот почему они поставили тебе низкую оценку за это, но ты все равно продержался дольше, чем многие официально обученные кандидаты из академий.»

Я повернулся к Аларику, который всматривался в горлышко бутылки из темного стекла, пытаясь увидеть, сколько Рома у него осталось. — Ты поверишь мне, если я скажу, что я подставился нарочно?»

Старый пьяница поднял бровь и перевел взгляд на меня. «Ты подставился…специально? Почему?»

— Чтобы посмотреть, как работают руны на костюме? Я отвернулся и потер затылок, внезапно смутившись.

— Итак, когда ты столкнулся с гигантским бронированным зверем маны, ты подумал: «Эй, дай мне попробовать получить удар в лицо, чтобы увидеть, защищает ли меня этот костюм! — Это был правильный ход мыслей? — медленно спросил он, когда мы шли по тихому коридору, ведущему обратно в главный зал.

— Даже если бы меня ударили, это не причинило бы серьезного вреда.»

— Ах да, твои очень усиленные регенеративные способности, верно? — Он закатил глаза. -Я не могу сказать, идиот ты или просто до смешного самоуверенный.»

«Эти две черты не обязательно взаимоисключающие», — хихикнул Реджис, высунув голову. — Он может быть и тем, и другим.»

Аларик поднял бутылку с алкоголем. — За это я могу выпить.»

— Ты можешь пить за что угодно,» проворчал я, толкая Реджиса обратно в свое тело.

Аларик серьезно посмотрел на меня. — Как бы то ни было… идиотизм и излишняя самоуверенность-две главные причины смерти в реликтовых гробницах.»

— Я буду иметь это в виду, — сказал я пренебрежительно.

«Хорошо. Аларик свернул налево на развилке в большой коридор с отмеченными дверями по обе стороны.

Я внимательно следил за стариком, наблюдая, как он поворачивает голову налево и направо, словно выискивая какую-то конкретную комнату.

— Куда мы идем?» спросил я, наконец,

«Моя часть сделки, — сказал он, не оборачиваясь. — А теперь пошли, чем быстрее тебя проинструктируют, тем быстрее ты сможешь найти команду и начать свое предварительное восхождение.»

— И тем быстрее я начну зарабатывать деньги? — закончил я.

— Симпатичный и умный. Ты ведь просто полный комплект, не так ли?» Насмешливо сказал Аларик.

Мгновение спустя Аларик остановился перед дверью с надписью «С28», вставил в замок ключ с рунами и стал ждать. Щелкнул замок, он протиснулся в дверь и плюхнулся за большой круглый стол, приглашая меня присоединиться к нему. В комнате не было окон и только один вход; внутри стол был окружен восемью стульями. На столе стоял проекционный прибор, а на стене висела чертежная доска, но в остальном комната была пуста.

«Комнаты здесь полностью звуконепроницаемы, и в них невозможно заглянуть даже часовым с регалиями,» подтвердил Аларик.

— Отлично! Это значит, что я могу выйти, — воскликнул Реджис, спрыгивая с моей спины и гарцуя вокруг стола, прежде чем остановиться, чтобы потянуться.

«Ладно, у нас осталось всего полчаса, так что давайте начнем, — объявил старый пьяница, стукнув бутылкой рома по столу, как молотком.

Он развернул свое кресло так, чтобы можно было дотянуться до чертежной доски, и взял кисть для туши. Мы с Реджисом молча наблюдали, как он нарисовал два широких овала, один над другим.

«Эти диски представляют собой первые два этажа реликтовых гробниц,» начал он.

Реджис поднял лапу. «Вопрос. Я думал, что различные области в реликтовых гробницах называются зонами?»

Аларик потер переносицу. — Они…после первых двух этажей, до которых я собирался добраться в конце концов.»

«Тогда, пожалуйста, продолжайте», — спокойно ответил Реджис.

— В любом случае, я уверен, что вы двое уже заметили, но в отличие от зон, первые два этажа все взаимосвязаны,» объяснил Аларик.

— Подожди, — прервал я его. — Значит, все восходители оказываются в одном и том же месте на первых двух этажах?»

Аларик поднял бровь. — Похоже, ты в замешательстве. На этих двух этажах невозможно было не заметить других восходителей.»

— Я оказался в реликтовых гробницах…нетрадиционным способом, — сказал я. Реджис усмехнулся рядом со мной, но я проигнорировала его.

— Не интересуюсь, — сказал старый пьяница, умиротворяюще поднимая обе руки. -Просто знайте, что эти два этажа сильно отличаются от зон, которые вы исследовали.»

— Что вы имеете в виду?»

— Эти два этажа показывают, как далеко Алакрия продвинулась в колонизации реликтовых гробниц,» тихо ответил он.

Он замолчал на мгновение, затем, казалось, встряхнулся, чтобы выйти из задумчивости, в которую только что погрузился. — Первый этаж-это место, где разводят и выращивают эфирных монстров для получения специфического сырья. Но есть также много торговцев на первом этаже—никогда ничего не покупайте у торговцев на первом этаже!»

Я с любопытством посмотрела на Аларика.

— Есть куча мошенников, которые охотятся на новых восходящих, которые еще не знают ничего лучше, — объяснил он, качая головой.

— Вы были одним из тех мошенников?» Спросил Реджис со смешком.

«Тише, щенок, — рявкнул Аларик, хотя и не смог полностью скрыть хитрую улыбку, появившуюся на его лице. — Во всяком случае, на втором этаже большинство восходящих проводят свои дни. Вы также сможете купить там новую броню и оружие, если вам это понадобится.»

— Так вот почему я не видел в Арамуре ни оружейных складов, ни оружейных лавок?» Спросил я.

— Да, — ответил старик. Я понял, что он больше не бросал на меня странных взглядов, когда я задавал вопросы о том, что, вероятно, было общеизвестно среди Алакрийцев. Очевидно, он уже привык к моему невежеству. — Вы можете найти несколько маленьких на поверхности, но большинство из них находятся на втором этаже.»

Аларик продолжал описывать то, что казалось целым городом, построенным на втором этаже реликтовых гробниц. Кроме кузниц и лавок, здесь были тренировочные площадки, постоялые дворы, торговцы, которые покупали вашу добычу, и даже рестораны.

Я отрицательно покачал головой. — Я понимаю, что иметь некоторые из этих вещей в реликтовых гробницах было бы удобно, но действительно ли существует необходимость в целом городе, обслуживающем восходящих?»

«Ты должен понимать, что владельцы магазинов и рабочие там тоже восходящие, -сказал Аларик, делая еще один глоток рома. — Очень трудно открыть магазин на втором этаже, но быть прямо там, когда группа восходящих, спотыкаясь, полумертво выходит из реликтовых гробниц, — это хороший бизнес. Некоторые почти никогда не уходят, просто возвращаясь на второй этаж, чтобы отдохнуть и восстановить силы, прежде чем нырнуть обратно. Есть и другие преимущества. Например, в реликтовых гробницах нет никаких налогов на товары или услуги.»

— Еще один способ для Агроны обеспечить средства к существованию восходящих?-Спросил я, глядя на простой овальный рисунок и пытаясь представить себе процветающий город, построенный вокруг одного только восхождения. Я подумал о стене до того, как напала орда зверей маны; там, где вокруг защитников стены выросла целая экономика, все было не так уж и по-другому.

— Ага! Есть еще большая награда, если вам действительно удастся найти реликвию, но было бы глупо с нашей стороны полагаться на это,» Пояснил Аларик.

После того, как пьяница закончил свое краткое объяснение работы первых двух этажей, он объяснил, что я должен ожидать во время этого предварительного подъема. Он мало что мог рассказать мне о зонах, так как порталы из зоны в зону могли привести меня куда угодно, но он объяснил, где найти компанию и что искать в потенциальных членах отряда, что было бы полезно. Кое-что из того, что он сказал мне, я мог бы решить самостоятельно, но я знала, что именно понимание Алариком культуры восходящих окажется бесценным.

«Я понимаю», — повторил я в четвертый раз, когда мы вышли из комнаты, Реджис благополучно вернулся в меня. «Хороший партийный состав-это ключ к успеху. Я должен найти восходящих, которые будут хвалить не только мои собственные навыки, но и навыки друг друга.

От вас требуется только одна зона, так что не переусердствуйте. Понял.»

Аларик прищурился, глядя на меня. — Ты очень скучный человек, я тебе это когда-нибудь говорил?- проворчал он.

Не обращая на него внимания, мы вдвоем пошли по ярко освещенному коридору, следуя указателям, которые направляли нас к камере Вознесения, которая была разумно расположена прямо рядом со зданием Вознесения.

Коридоры становились все более оживленными, когда мы приблизились к зданию, в котором находился древний портал, который должен был привести меня обратно к реликтовым гробницам. В отличие от искателей приключений в Дикатене, восходящие существа были всех форм и размеров.

Особенно забавно было наблюдать за Геркулесовым воином, который весил, должно быть, больше трехсот фунтов, вежливо стоящим в очереди за миниатюрной девушкой, одетой во что-то похожее на форму академии.

«Это все, что я могу сделать, — сказал Аларик, глядя на портал тем же отсутствующим взглядом, который я видел в конференц-зале. Он подпрыгнул, когда проходящий мимо восходящий случайно налетел на него, и неловко почесал затылок. — Я буду в вашей комнате в гостинице.»

— Не разгромите это место, — сказал я, поворачиваясь к очереди.

«Ах—»

Я обернулся и увидел, как он протянул руку, словно хотел схватить меня.

— Ты еще что-то хотел сказать?»

«Э-э… — Аларик откашлялся. «Просто…не умирай, малыш. И никогда не попадай на одну из тех вечеринок, которые требуют уплаты гонорара.- Они всегда мошенники.»

‘О, он заботится о тебе, — поддразнил Реджис.

— Спасибо, Дядя. Ты тоже хотел обняться?» Спросил я с ухмылкой.

«Дерзкий мальчишка. Просто поторопись и получи свой чертов значок, чтобы начать зарабатывать деньги, — проворчал он, прежде чем повернуться, чтобы уйти.

Я встал в растущую очередь, взволнованный перспективой сделать еще один шаг вперед, разочарованный тем, что двигаюсь недостаточно быстро…и испуганный за то, что ждет меня в будущем. Подавив какофонию эмоций, я сосредоточился исключительно на входе в реликтовые гробницы впереди.